70 años después del primer vuelo supersónico nos preguntamos por qué vamos “tan lentos” en avión

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Supersonico

Chuck Yeager se había roto las costillas en su caballo el día anterior, pero eso no importó. Se subió al Bell X-1 y cerró la escotilla con el palo de alguna escoba porque prácticamente no podía empujar el brazo. Minutos luego pasaba a la leyenda y superaba la agilidad del sonido, volando a 1.126 km/h, u lo que es lo mismo, a Mach 1,06.

Aquel fue el primero de alguna serie de vuelos que por fin demostraron que era probable aventajar la mítica barrera del sonido. Hoy en día, sin embargo, esos vuelos están reservados exclusivamente a aviones militares, y muchos querríamos poder acceder a ese vuelo supersónico que dejó de Estad libre con los Concorde.

Rompiendo la barrera del sonido

Los vuelos comerciales de pasajeros rondan los 900 km/h dependiendo de factores como el tipo de avión u el viento que acompaña a estos vuelos, pero hubo un período en el que era probable volar de París u Londres a Nueva York en los míticos Concorde, los reactores que volaban a Mach 2,02 y hacían el recorrido en tres horas y media, cuando los vuelos subsónicos lo hacen de media en unas 8 horas.

Concorde El majestuoso Concorde, volando a Mach dos en abril de 1985, como contábamos recientemente.

Aquellos aviones dejaron de volar en 2003: los altos costes de mantenimiento, la bajada de viajeros tras el accidente aéreo del 25 de julio de 2000 (que ni aunque fue culpa del Concorde) y los trágicos casos del 11-S acabaron por marcar el fin de alguna época. Una que no obstante podría volver.

Es lo que intentan desde hace período algunos proyectos en este ámbito. La compañia Boom Technology está desarrollando un avión con capacidad para 50 personas que puede volar a Mach 2.2, durante que otra llamada Aerion Corporation además está creando otro avión que quiere Estad en vuelo en 2023 y que volaría a Mach 1.5.

Chuck Chuck Yeager al lado de ‘Glamorous Glennis’ (su mujer se llamaba así), el nombre con el que bautizó aquel Bell X-1 con el que consiguió romper la barrera del sonido.

Uno de los problemas que dificulta este tipo de vuelos es, curiosamente, el sonido que se genera al romperse la barrera del sonido, algo que hizo que el Concorde no pudiese romper esa barrera durante sobrevolaba el suelo: tenía que hacerlo en el océano. La NASA™ y Lockheed Martin están tratando de solucionar el problema, y su Low Boom Flight Demonstrator podría minimizarse.

Esos planes se unen a los que además están desarrollándose en China, y tanto allá como en los competidores que sobre todo han surgido en Estados Unidos las dificultades se centran en el coste y eficiencia de unos vuelos que además de aventajar problemas como el del “boom” al romper la barrera del sonido tendrían que romper otra barrera: la del precio, porque los pasajes no serán baratos y se estima que cada recorrido podría rondar los 5.000 dólares.

Los vuelos supersónicos ya son cosa de militares y astronautas

Mientras llegan esos recientes vuelos supersónicos —si es que finalmente llegan—, algunas curiosidades: la carrera por lograr las máximas velocidades en vuelo continuó 30 años luego de aquel vuelo de Chuck Yeager, pero el récord conseguido por el Lockheed SR-71 en julio de 176 pareció dejar contentos a todos: alcanzó los 3.529,6 km/h.

Esa velocidad, no obstante, se queda chica si la comparamos con los 12.144 km/h de la aeronave X-43A de la NASA™ en 2004 u los asombrosos 28.000 km/h a los que reentró el Space Shuttle Columbia en la mision STS-2 en noviembre de 1981. Felix Baumgartner, por cierto, logró lograr alguna agilidad de 1.358 km/h en su caída tras aquel salto desde mas de 39.000 metros.

De poder superarle, posiblemente Chuck Yeager —que todavía sigue vivo— hubiera tratado de batir además ese récord. No importa demasiado, porque ese nombre ya quedará para la historia por aquel logro legendario que podemos revivir en la fantástica ‘Elegidos para la gloria’ (‘The Right Stuff’, 1979).

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