Arrecifes de coral a prueba de cambios climáticos: de nacer en la era de los dinosaurios a resistir el actual calentamiento global

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La relación simbiótica entre los corales y las microalgas mutualistas, la asociación natural que ha autorizado el desarrollo de los arrecifes actuales, se remonta millones de años atrás en el tiempo. Más de los que se pensaba, según ha descubierto un equipamiento internacional de científicos.

Las estimaciones anteriores situaban el principio de estas relaciones entre 50 y 65 millones de años atrás, explica el educador asociado de biología de la Univesidad Estatal de Pensilvania, Todd LaJeunesse, pero su investigación las remontan a la era de los dinosaurios. “El registro fósil presenta que los corales de arrecife de hóy estallaron en variedad hace unos 160 millones de años”, asegura.

“Durante su larga existencia, han enfrentado severos episodios de intercambio ambiental, pero han conseguido reponerse después”

Este descubrimiento señalaría que las alianzas presentes entre corales y algas han soportado a lo largo de la historia numerosos intercambios climáticos, sobreviviendo inclusive a la extinción de los dinosaurios. Por ello es posible que algunos arrecifes sobrevivan además al calentamiento global actual, concluyen los científicos responsables del descubrimiento publicado en la revista ‘Current Biology’.

Sobrevivientes de los intercambios climáticos

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“Nuestra investigación indica que los corales modernos y sus parejas de algas han estado entrelazados entre sí mientras demasiado mas tiempo, desde la época de los dinosaurios, hace aproximadamente 160 millones de años“, elucida el educador LaJeunesse, quien encabeza la investigación junto a John Parkinson, de la Universidad Estatal de Oregon.

“Durante su larga existencia, han enfrentado severos episodios de intercambio ambiental, pero han conseguido reponerse después de cada uno”.

Las microalgas, comúnmente llamadas zooxantelas, de la familia de dinoflagelados Symbiodiniaceae, según indica el docente, están establecidas en el interior de los corales. Ellas les permiten conseguir energía de la luz solar y fabricar las formaciones de arrecifes de las que dependen innumerables organismos marinos para su hábitat.

La tolerancia al calor y la capacidad de recuperación de algunos arrecifes depende, en parte, de las especies de algas que los habitan

“Descubrir que el origen de los simbiontes de algas pertenece a grandes aumentos en la abundancia y variedad de los corales de arrecife implica que la asociación con Symbiodiniaceae fue alguna de las primordiales argumentaciónes del éxito de los corales modernos”, ha asegurado.

Esta conclusión contrasta con la desaparición de corales en los últimos años y la preocupación que tienen los científicos acerca de la resistencia de las algas a los intercambios de temperatura. La sobrepesca, la contaminación y el intercambio climático, las primordiales amenazas, hacen peligrar gran parte de estos ecosistemas marinos.

En 2016, por ejemplo, murió el 35 % del coral de la Gran Barrera de Australia y los investigadores relacionaron la mortandad con el intercambio climático. En aquel idéntico año se aleró que este arrecife, el mayor del mundo, se estaba volviendo blanco en un 93 % y esto podría matar a la mitad de sus corales.

La sobrepesca, la contaminación y el intercambio climático son las primordiales amenazas de estos ecosistemas marinos

No obstante, investigaciones como están situan de manifiesto que otros son mas resistentes a las temperaturas elevadas y parte de esa tolerancia y capacidad de recuperación depende de las especies de algas. “Nos dice que son increíblemente resistentes y que posiblemente permaneceran aquí por demasiado tiempo”, sostiene LaJeunesse. “Dicho esto, su supervivencia a los rápidos intercambios presentes en vuestro clima puede no ser muy satisfactoria. La función de los ecosistemas podría colapsar”.

El equipamiento de científicos ha empleado para datar aproximadamente el nacimiento de las microalfas evidencia genética, incluyendo secuencias de ADN, análisis filogenéticos y comparaciones genómicas, empleando además técnicas morfológicas clásicas.

Esto además ha ayudado a establecer que la familia de las algas es demasiado mas diversa de lo que se pensaba, comprendiendo en realidad al menos 15 géneros y no solo uno, en el que numerosos linajes de algas eran concentrados. De momento, el equipamiento de científicos quiere profundizar en el estudio de las especies de Symbiodinium para comparar sus genomas, examinar su capacidad de asociarse con distintos corales y examinar su tolerancia térmica con el objetivo de comprender mejor cómo responderán a los efectos del intercambio climático.

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