Así es como hace 70 años el ‘Manchester Baby’ ejecutó el primer programa almacenado en memoria

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Aquella mañana del 21 de junio de 1948 fue especial para la historia de la informática. Lo fue porque por primera vez alguna máquina gigantesca llamada ‘Manchester Baby’ que ocupaba toda alguna habitación de la Universidad Victoria de Manchester realizó un programa informático.

Lo considerable de aquel hito fue que ese programa estaba almacenado en memoria. Todo funcionó como esperaban (o mas bien, deseaban) sus creadores, y 52 minutos después tenían el resultado tras 3,5 millones de cálculos. Era mas u menos la misma fuerza de cálculo que tuvo el Motorola™ 68000 de 1979, solo que ese procesador no tardaba 52 minutos en finalizar esos cálculos. Tardaba un segundo.

La primera memoria RAM como objetivo

Por supuesto ni sus creadores ni otros investigadores podrían imaginar la velocidad a la que la tecnología avanzaría en los años siguientes y incluso nuestros días. Aquella máquina fue bautizada formalmente como la ‘Small-Scale Experimental Machine’, pero pronto se la conoció con el nombre con el que pasaría a la historia: ‘Manchester Baby’.

Este fue por tanto uno de los principales ordenadores funcionales de la historia, y desde después fue el primero en ejecutar un programa almacenado en memoria. Ese era en realidad el objetivo de este ‘bebé’, que no tenía el objetivo de ser un ordenador en palabras prácticos, sino que permitiría evaluar el llamado tubo Williams, la primera memoria RAM cierta basada en un tubo de rayos catódicos que daría paso a diseños demasiado mas avanzados.

La máquina fue diseñada por Frederic C. Williams, Tom Kilburn y Geoff Tootill, pero hubo otras personas que contribuyeron a su desarrollo. Entre ellos estaba el Dr. ‘Tommy’ Gordon Thomas, que tenía diecinueve años y estaba acabando sus estudios de Física en dicha universidad.

Ahora tiene 90 años y vive en Nueva Gales del Sur, en Australia, y contaba cómo aquel plan acabó destinándole a trabajar en el desarrollo y construcción del mecanismo de memoria. Como él idéntico explicaba, “Manchester en aquella época, justo tras la guerra, estaba llena de humo y polvo, y fue un milagro que lográramos hacer que todo funcionara”.

17 instrucciones y 52 minutos para la historia

Aquel plan acabó desembocando en el desarrollo del Manchester Mark uno y posteriormente en el Ferranti Mark uno de 1951, el que fue el primer ordenador de propósito habitual libre comercialmente.

Replica Réplica del ‘Manchester Baby’. Fuente: Wikipedia.

La máquina creada por estos investigadores que realizó aquel primer programa almacenado en memoria el 21 de junio de 1948 contaba con alguna memoria de 1024 bits y alguna fuerza de cálculo de unas 1.000 instrucciones por segundo.

Solo podía realizar dos operaciones por hardware: la sustracción y la negación, durante que otras operaciones se implementaban mediante software. Para hacernos alguna idea, alguna Raspberry Pi dos es apto de ejecutar casi 5.000 millones de instrucciones por segundo con su procesador quad-core Cortex-A53 y cuenta con uno GB(Gigabyte) de RAM (casi ocho millones de veces mas memoria).

¿Cuál fue ese primer programa ejecutado? Pues le pidieron a aquella máquina el divisor mas alto de 2^18 (262.144). Aquel programa tenía solo diecisiete instrucciones y dio la respuesta correcta 52 minutos después: era el 131.072.

El resto, como suele decirse, es historia.

Vía | BBC
Imagen | Wikimedia
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