Así es MOXIE, el dispositivo de la NASA para fabricar oxígeno en Marte

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Oxygen Extractor

Si de verdad poseemos pensando navegar a Marte en algún momento, vamos a necesitar oxígeno. Mucho oxígeno, de hecho. No sólo por lo que decía el doctor Gregory House (“si razonas que es difícil vivir sin amor, prueba a vivir sin oxígeno”), sino porque localizar alguna buena fuente de oxígeno sería alguna excelente noticia para facilitar la vuelta a casa.

El problema está en cómo conseguirlo. Hubo un período en que la atmósfera de Marte era suficiente parecida a la de la Tierra. Sin embargo, por algún motivo que todavía no poseemos claro, su terreno electromagnético falló, los vientos solares expulsaron los gases fuera de la atmósfera y, hóy por hoy, solo quedan trazas de oxígeno (0.13% frente al 21% de la Tierra). Conseguirlo allá no es fácil. Así que, ¿Qué hacemos?

Hacer oxígeno del aire

Mars 2020 Rover

La respuesta de la NASA, como siempre, parece mas sencilla de lo que es: “si no podemos encontrarlo allí, poseeremos que fabricarlo”. El oxígeno es, de hecho, 1 de los mejores postulantes para iniciar a desarrollar las tecnologías de utilización de recursos in situ, que serán importantes en la exploración espacial. El oxígeno en formato gaseoso será necesario para inhalar en Marte y el oxígeno líquido podría ser un combustible fenomenal para volver de Marte sin tener que llevarlo con nosotros desde la Tierra.

“Cuando enviemos criaturas humanos a Marte, querremos que regresen sanos y salvos, y para eso requieren un cohete para salir de allí. Un propulsor de oxígeno líquido es algo que alimentar allá idéntico y, de esta forma, no tendríamos que llevarlo con nosotros. Es demasiado mas fácil, trasladar un tanque de oxígeno vacío y llenarlo en Marte”, explicaba Michael Hecht, el científico a cargo de MOXIE.

Mars2020 Moxie Functional Block Diagram Br2

MOXIE (Mars Oxigen In situ Experiment) es un dispositivo para producir oxígeno en la misma atmósfera marciana a partir del dióxido de carbono que, como hemos visto, sí abunda (en torno al 96%). Con una fuerza de 300 vatios y alguna tasa de producción de diez gramos por hora, el MOXIE recoge CO2, lo comprime y lo somete un procedimiento electroquímico a mas de 800 grados para producir oxígeno por electrolisis.

Todo esto ya lo sabíamos. Sabíamos, incluso, que el próximo rover de la NASA, el Mars 2020, llevará un pequeño MOXIE para probar el concepto. Es un paso fundamental para probar las llamadas tecnologías de “utilización de recursos in situ” y nos proporcionara conocer el efecto del temido polvo marciano sobre este tipo de dispositivos.

La noticia ahorita es que la NASA™ ha decidido apostar muy fuerte por estas tecnologías. Hace unos días, [el Administrador Jefe explicaba]((https://futurism.com/nasa-were-going-to-try-and-make-oxygen-from-the-atmosphere-on-mars/) que si Mars 2020 da buenos resultados, ya tiene diseñados MOXIEs incluso 100 veces mas grandes para comenzar a planificar la llegada al plante rojo. Muy probablemente estemos ante el primer paso para terraformar Marte.

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