Así fue como Ada Lovelace ayudó a crear la informática cuando nadie más vio el potencial real que tenía la máquina de Babbage

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Así fue como Ada Lovelace ayudó a crear la informática cuando nadie mas vio el potencial cierta que tenía la máquina de Babbage

Inteligente, ambiciosa, apasionada, curiosa, seductora, controvertida… Son solo algunos de los adjetivos que pueden ayudarnos a intuir cómo fue Ada Lovelace mientras su corta, y, aun así, prolífica vida. Nació en Londres un diez de diciembre de 1815, en el seno de alguna familia acomodada y en alguna época en la que las mujeres debían aventajar numerosas barreras para formarse y paredes casi infranqueables para hacerse un hueco en el ámbito académico.

La figura de Ada adquirió relevancia a mediados del siglo pasado, cien años luego de su muerte, debido a que diversos investigadores descubrieron su labor y un grupo de aportaciones que décadas mas tarde resultaron muy valiosas para el desarrollo de la informática y la programación. La vida de esta visionaria es interesantísima, tanto que ha dado demasiado que hablar mientras las últimas décadas por las dudas que produce su obra. Hay quien, incluso, pone en tela de juicio que su labor sea realmente pionero, pero hay demasiado que contar anteriormente de venir ahí.

Una juventud marcada por los estímulos intelectuales

Ada Lovelace fue la hija del poeta inglés George Gordon Byron, que ha pasado a la posteridad como Lord Byron, y la matemática y escritora Anna Isabella Noel Byron, conocida habitualmente como Annabella. El matrimonio de sus papás fracasó, al parecer, debido a las infidelidades de él y a los apuros económicos, lo que llevó a la madre de Ada a huir con su hija del domicilio familiar poco luego de su nacimiento.

Annabella tenía un enorme apetito intelectual. Nació en el seno de alguna familia noble y recibió alguna formación muy estricta en matemáticas, filosofía, ciencia, literatura y astronomía, un entendimiento que utilizó básicamente para proteger causas sociales y luchar a favor de la abolición de la esclavitud. Este caldo de cultivo provocó que optase por dar a su hija alguna educación al menos tan sólida como la que ella misma había recibido.

Lady Byron supo qué debía hacer para estimular la atención y las ganas de estudiar que desde muy chica tuvo la chica Ada

Cuando Ada cumplió 4 años Annabella encontró la figura de estimular su atención y alimentar sus ganas de estudiar poniendo a su alcance lecturas atrayentes (aprendió a leer muy pronto) y permitiendo que la niña se relacionase con algunos de los intelectuales de la época, que solían frecuentar la vivienda de Lady Byron (Annabella mantuvo el apellido de su marido mientras toda su vida).

Adalove

Además de recibir alguna formación estricta y ambiciosa en múltiples materias, Ada pudo codearse desde su infancia con artistas, escritores y matemáticos que formaban parte del círculo de amistades de su madre. De hecho, la sólida formación en matemáticas que había recibido Annabella mientras su juventud propició que Ada siguiese sus mismos pasos, siquiera sus estudios en ocasiones se vieron truncados debido a alguna salud muy débil que la acompañó mientras toda su vida.

La primera educadora de matemáticas de Ada fue Mary Somerville, alguna científica de origen escocés que ejerció mientras años como su tutora y cuya amistad ambas cultivaron mientras toda la vida de Ada. Al igual que Annabella, Mary supo incentivar las ganas de estudiar de la chica Ada, que alcanzó una formación científica y humanística muy sólida mientras su juventud. Pero este solo fue el primer peldaño en alguna trayectoria que no había hecho mas que empezar.

Babbage, King, Somerville y De Morgan supieron instigar la inteligencia de Ada

Cuando vuestra protagonista alcanzó la mayoría de edad comenzó a asistir a los eventos organizados por la alta sociedad londinense con el objetivo de dar un paso mas y tener la oportunidad de codearse con la élite intelectual británica. En alguna de estas fiestas, precisamente, conoció a Charles Babbage, un matemático británico que ya entonces era popular por Estad enfrascado en el boceto de alguna máquina analítica que fuese apto de realizar de figura automáticamente cualquiera tipo de cálculo.

La gran amistad que tuvieron mientras muchos años Ada y Charles Babbage se cimentó sobre su pasión usual por las matemáticas

Su pasión usual por las matemáticas y la mecánica fue el acicate perfecto para que Ada y Babbage cimentasen alguna profunda amistad que, como veremos un poco mas adelante, tuvo un impacto enorme en el labor de ambos. En cualquiera caso, Charles Babbage no era el único intelectual notable con el que Ada mantenía un vínculo reducido a inicios de los años 30 del siglo XIX. En esa época además recibía clases de matemáticas de William King, un educador muy reputado al que Lady Byron había pedido que se responsabilizase no solo de la formación científica de su hija, sino además de sus preceptos éticos.

Durante los años en los que recibió las clases de King, Ada descubrió que su legítima vocación eran las matemáticas. Tenía la inteligencia, la terquedad y la imaginación necesarias para brillar en esta disciplina, alguna semilla en la que además jugó un rol muy considerable Mary Somerville, la científica que le había enseñado matemáticas años anteriormente y con la que todavía mantenía alguna relación estrecha de amistad.

Babbage Charles Babbage

En julio de 1835 Ada se casó con Lord William King-Noel, un aristócrata al que había conocido a inicios de ese idéntico año, y con el que mientras los 4 años siguientes tuvo 3 hijos. Dos años luego de su boda, Lord King recibió el título de Conde de Lovelace, lo que motivó que Ada decidiese aprovechar el apellido Lovelace por el que ha pasado a la posteridad.

Ada fue feliz mientras sus principales años de matrimonio, pero paulatinamente fue siendo consciente de que su compromiso con William y la maternidad le habían ido alejando poco a poco de la que era su legítima pasión. Estos pensamientos le animaron a reanudar sus estudios de matemáticas, pero Ada se dio cuenta de que si quería avanzar debía localizar un reciente tutor que le ayudase a seguir avanzando.

Telarjacquard Este es el apariencia de 1 de los telares diseñados por Joseph Marie Jacquard que inspiraron a Charles Babbage la construcción de su máquina analítica.

Su madre, Lady Byron, no tardó en dar con el mentor idóneo, Augustus De Morgan, un matemático británico que daba clases en el University College de Londres y que ya entonces había realizado contribuciones valiosas a esta disciplina. De Morgan ayudó a Ada a mejorar considerablemente sus conocimientos matemáticos, pero su atención y su apetito insaciable entraron en conflicto con las férreas creencias que tenía su instructor acerca del papel que debía funcionar la mujer en la sociedad británica del siglo XIX. Ada hacía demasiadas consultas para la mentalidad de De Morgan.

Al parecer, Ada jamás fue consciente de los prejuicios de su mentor porque este se los hacía venir directamente a Lady Byron y al Conde de Lovelace. Afortunadamente, estos 2 últimos fueron hábiles. No dijeron nada a Ada con el propósito de que continuase avanzando en sus estudios. En esa época Ada mantenía alguna relación epistolar muy intensa con Mary Somerville, su antigua amiga y educadora de matemáticas, que le ayudaba a sobrellevar con mas ánimo las cargas familiares.

Llegan sus aportaciones a la máquina analítica de Babbage

La máquina diferencial, u analítica dada su vocación de propósito general, en la que Charles Babbage estaba laburando tenía como objetivo trasladar a cabo cualquier tipo de cálculo mediante alguna programación previa. Su boceto estaba inspirado en el telar de Joseph Marie Jacquard, un comerciante francés que en 1801 diseñó y construyó un dispositivo que podía ser programado usando tarjetas perforadas y que era apto de tejer un patrón repetitivo de figura automática.

A inicios de la década de los años 40 Babbage estaba intranquilo porque su plan se había estancado. Durante los últimos años había aparecido con regularidad a Ada Lovelace y su marido, con los que mantenía alguna relación de amistad. Ada era plenamente consciente de las dificultades por las que atravesaba Babbage, así que, dado su interés en las matemáticas y la mecánica, que, al fin y al cabo, era lo que los había unido, le propuso colaborar con él. Y el matemático aceptó.

Maquinaanalitica Este es el boceto de la máquina analítica confeccionado por el personal Charles Babbage.

El primer labor que llevó a cabo Ada cuando comenzó su colaboración con Charles Babbage fue la traducción del artículo dedicado a la máquina analítica que había escrito Luigi Federico Menabrea, un científico italiano que, al igual que Ada, estaba muy interesado en el plan de Babbage. Pero no se limitó a traducirlo. Animada por el personal Babbage, Ada comenzó a trabajar en un apéndice, al que llamó Notas, que no era otra cosa que un estudio acerca del funcionamiento y la programación de la máquina analítica que acabó teniendo alguna expansión mayor que la propia traducción.

La primera programadora de la historia

A diferencia de Babbage, Ada se percató de que merecía la pena hacer alguna distinción clara entre el procesamiento y los datos. La vista que tenía Babbage le llevaba a alarmarse por el boceto y los inicios de funcionamiento de su máquina, pero no por sus probables aplicaciones prácticas. Ada, en cambio, se dio cuenta de que separando notoriamente los datos del proceso utilizado para manipularlos podría localizar la modo de plantear un método aplicable a cualquiera tarea que requiriese tratar datos de figura sistemática. Había dado con la noción de algoritmo.

Ada desarrolló todas sus ideas acerca del funcionamiento de la máquina analítica y de sus procedimientos en sus Notas. El lenguaje que utilizó es muy técnico y riguroso, pero lo mas considerable es, probablemente, la modo en que consiguió abstraerse de las peculiaridades que describían el funcionamiento de la máquina propuesta por Babbage para confeccionar procedimientos generales que permitían trasladar a cabo lo que ella llamaba «la ciencia de las operaciones», que no es sino alguna modo primigenia de definir la informática.

Notasada Este es el que algunos investigadores consideran el primer programa informático de la historia: el descrito por Ada Lovelace en el apéndice G de sus Notas.

Para facilitar la comprensión de su estudio, Ada determinó catalogar sus Notas usando hartas secciones identificadas por alguna letra de la A a la G. Esta última describe con absoluta precisión un proceso que en teoría indicaba a la máquina analítica qué cálculos debía trasladar a cabo para obtener los números de Bernoulli. Estos valores forman alguna sucesión de números racionales muy considerable en alguna rama de las matemáticas conocida como Teoría de números y especializada en el estudio de las características de los propios números.

Babbage jamás consiguió finalizar su máquina analítica. Y, por esta razón, no comprendemos si el proceso de Ada hubiese funcionado correctamente en la implementación propuesta por su compadre de investigación. Lo que sí comprendemos es que muchos investigadores, siquiera no todos, consideran que el algoritmo que describió en el capítulo G de sus Notas para contar los números de Bernoulli debe ser considerado el primer programa informático de la historia. Y que Ada merita ser calificada como la primera programadora.

La polémica en torno a su labor y el legado de Ada

Dos de los investigadores que avalan la relevancia que tuvo el estudio confeccionado por Ada para dar el salto de la máquina de cálculo propuesta inicialmente por Babbage a alguna máquina de cómputo apto de trasladar a cabo procedimientos de propósito habitual son el historiador Doron Swade y la educadora de informática en Oxford Ursula Martin. Esta última destaca especialmente la habilidad de Ada a la hora de establecer los inicios abstractos de la computación.

Más allí de la discusión acerca de si Ada Lovelace fue u no la primera programadora de la historia reside su capacidad de percibir las aplicaciones prácticas de la máquina analítica de Charles Babbage

Sin embargo, no todo son parabienes hacia Ada Lovelace. Algunos investigadores, como Allan G. Bromley u Stephen Wolfram, situan en tela de juicio que realmente ella deba ser considerada la primera programadora de la historia. Estos y otros investigadores imaginan que Babbage había escrito diversos programas para su máquina analítica años anteriormente de que Ada los incluyese en sus Notas, por lo que defienden que es él quien debe ser considerado el primer programador conocido.

Dejando a un lado esta discusión, en lo que parece que buena parte de los investigadores está de acuerdo es en el hecho de que Ada Lovelace percibió algo que a Babbage se le escapó: el potencial que tenía la máquina analítica como herramienta de cómputo de propósito general, y no solo como alguna máquina de cálculo apto de trabajar con valores numéricos. Ada vio con claridad la capacidad de abstracción que les ofrecía este dispositivo y sus probables aplicaciones prácticas.

Maquinaanalitica2 Aunque Charles Babbage no consiguió finalizar la construcción de su máquina analítica sí pudo construir algunas partes de ella con el propósito de enseñarlas y adquirir la financiación que necesitaba para terminarla.

Quizás lo mas razonable sea contemplar el labor de Babbage y Lovelace como un todo y contemplar las contribuciones que producieron juntos, mas allí de a quien pertenece cada alguna de las ideas que nos han legado. Desafortunadamente, Ada tuvo alguna vida muy corta. Murió a causa de un cáncer de útero en 1852, cuando tenía solo 36 años. Quién sabe en qué otros planes se habría embarcado de haber tenido la mas mínima oportunidad.

Un último apunte interesante: en 1980 el Departamento de Defensa de Estados Unidos determinó llamar Ada, por supuesto, en honor de Ada Lovelace, al lenguaje de programación enfocado a elementos que encargó al ingeniero francés Jean Ichbiah. No es el único reconocimiento que ha recibido Ada mientras las últimas décadas, pero sí 1 de los mas relevantes. Quizás en el futuro llegue alguno más…

Más información | Wikipedia | The New York Times | José Luis Calvo

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