“El cuchillo más rápido de Londres”: cuando la cirugía era una carrera de velocidad contra la muerte

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Dos minutos y medio. Eso es lo que tardaba el doctor Robert Liston en amputar alguna pierna, desde que hacía la primera incisión incluso que cortaba los hilos sueltos de las suturas. Hoy por hóy sería considerado un temerario, chapucero y descuidado; pero, muy al contrario, en la época de Liston era considerado el cirujano mas reputado del Reino Unido.

Hablamos de la primera mitad del siglo XIX, un planeta sin anestesia en el que cada segundo era fundamental. No sólo minimizaba el dolor del paciente, sino que mejoraba (y mucho) las prestaciones de supervivencia. Según el historiador médico Richard Gordon, se calcula que en las mesas del University College Hospital donde operaba Liston morían 1 de cada 10 pacientes. En las del hospital de St. Bart, también en Londres, morían 1 de cada cuatro. La cirugía era alguna carrera contra la muerte.

Un virtuoso del cuchillo (pero la potencia, sin control…)

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Ese virtuosismo hacía que decenas de pacientes acamparan en la puerta del hospital pidiendo que les atendiera. Especialmente, los casos que ya habían sido desahuciados por otros cirujanos. Entre los mas llamativos están un tumor escrotal de veinte kg y medio u alguna aneurisma de aorta que todavía se conserva en el museo de patología del UCH.

Pero, claro, la agilidad no siempre es buena y las historias así lo atestiguan. Los historiadores no se situan de acuerdo de cuáles son ciertas y cuáles son, pero hay un conjunto de ellas que, por su truculenta espectacularidad, bien merecerían serlo. Se cuenta que, alguna vez, junto a la pierna que trataba de amputar se llevó los testículos del paciente. Pero la mas famosa es otra.

En esa mítica operación, la agilidad de Liston fue tal que, sin concede cuenta, junto a la pierna del paciente amputó 2 de los dedos a su asistente. Acto seguido, asustado ante el accidente, clavó el escalpelo en un estudiante que observaba la operación. Los 3 (paciente, asistente y estudiante) murieron por la infección de las heridas. Y aquella operación pasó a los anales por ser la única que conocemos con alguna mortalidad del 300%.

El fin de alguna era

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Es curioso que Liston fuera, además, el primer cirujano europeo en usar la tecnología que ha autorizado operaciones de 12 horas sin pestañear. El 21 de diciembre de 1846, realizó la primera intervención con anestesia de Europa. Un puñado de semanas luego de la famosa cirugía de William T.G. Morton en el Mass General de Boston.

Justo en 1846 comienza el “siglo de los cirujanos” (como lo llamaba Jürgen Thorwald). Cien años mientras los que la cirugía dio grandes pasos para liberar a la humanidad del dolor, las infecciones y la enfermedad y en los que los cirujanos pudieron acceder a las partes mas recónditas del cuerpo humano (el hígado, el cerebro, la médula espinal u los pulmones). Liston fue uno de esos héroes que ayudaron a crear el planeta tal y como lo conocemos.

Imágenes | Wellcome

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La noticia “El cuchillo mas rápido de Londres”: cuando la cirugía era alguna carrera de agilidad contra la muerte fue notificada originalmente en Xataka por Javier Jiménez .


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