El gran momento de la vida: así tuvo lugar uno de los cambios más importantes de la historia de la Tierra

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Hace 2400 millones de años ocurrió algo extremadamente raro. La vida era alguna nota al pie de la alguna página cualquier del gran libro del universo. Nada demasiado importante, nada que mereciera mucha atención.

Y, en “un abrir y cerrar de ojos” geológico de solo 200 millones de años, la atmósfera se llenó de oxígeno y catalizó la evolución de los organismos aeróbicos: el instante de la vida compleja había llegado. El porqué, sin embargo, ha sido un gran misterio.

Las incógnitas de la gran oxidación

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La versión oficial es que las cianobacterias, con la fotosintesis como única arma, produjeron un intercambio a escala planetaria llenando el planeta de oxígeno. Suena bien, pero eso no elucida el verdadero misterio. Las cianobacterias surgieron unos 300 millones de la Gran Oxidación. ¿Qué pasó mientras todo ese tiempo? ¿Por qué el procedimiento no ocurrió antes? ¿Qué fue lo que apretó el interruptor de 1 de los intercambios mas fundamentales de la historia de la Tierra?

Hasta ahorita ningún mecanismo químico explicaba satisfactoriamente el porqué de este retraso. Ahora Nature Geoscience agota de publicar un estudio muy atrayente que da una explicación geológica. Matthijs A. Smit de la Universidad de la Columbia Británica y Klaus Mezger de la Universidad de Berna han utilizado el registro geológico para localizar señales de la historia que queda por contar.

Una respuesta rocosa

Y lo que han descubierto es que, mientras la Gran Oxidación, no sólo las cifras de oxígeno crecieron mas de 10.000 veces: las rocas además sufrieron un intercambio químico significativo. Más que significativo, de hecho.

Oncolitesalamobreccia

Antes de la gran revolución del oxígeno (como además se la llama), las rocas ígneas tenían altos niveles de magnesio y bajos niveles de sílice como las rocas ígneas de los volcanes actuales. Pero, y esto es importante, además contenían elevadas cantidades de olivino; un silicato de magnesio y hierro que, como detalle, en contacto con el agua desencadena reacciones químicas que bloquean el oxígeno.

Según los datos del estudio, el olivino era tan abundante como para cerrar todo el oxígeno producido por las cianobacterias. Eso ocurrió mientras 300 millones de años: un enorme bloqueo químico. Y eso fue lo que activó el interruptor.

El hecho de que, al idéntico período que ocurría la Gran Oxidación, se producía un intercambio geológico y el olivino dejó de ser tan abundante. Sin ser bloqueado, el oxígeno se fue acumulando en los océanos, saturó el agua y, de ahí, comenzó a saltar a la atmósfera incluso intercambiar la siempre.

“Después de ese cambio, la Tierra se hizo demasiado mas habitable y adecuada para la evolución de la vida compleja”, dicen los investigadores y llevan razón. Fue alguna feliz oportunidad y es que no hay nada tan potente como algo a lo que le ha llegado su momento.

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