El reto era ser ingeniera en la NASA, lo logró y le supo a poco: Christine Darden, la maga del “sonic boom”

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Chtistine Darde 02

Hace poco se ha estrenado alguna serie de Netflix basada en lo difícil que era ser mujer trabajadora a inicios del siglo pasado, ‘Las pequeñas del cable’. Una historia de batalla que vimos también en la gran monitor con ‘Figuras ocultas’, pero en este caso se inspira en mujeres que llegaron lejos en la NASA™ a mediados del siglo XX, estando entre ellas (aunque no entre las protagonistas) la matemática Christine Darden.

Situándonos en las décadas de los 50 y 60, la maquinaria para realizar cálculos era en muchos sucesos “de tracción humana”, y saber programar aquellos primordiales ordenadores era muy complicado. Un instante en el que la carrera interplanetario estaba en plena ebullición con la competidor entre Rusia(pais) y Estados Unidos, y la NASA™ requería un tropa de computadores (humanos) que pudiesen escribir programas complejos y trasladar a cabo los cálculos para los ingenieros, y ahí fue donde la aportación de Darden empezó a brillar.

Cuando las matemáticas son usted primer amor

Nacida en 1942, Darden tuvo un temprano entrada a la educación, asistiendo a las clases que su madre impartía desde los 3 años. Esta competidor que comentábamos entre estadounidenses y rusos ya aparece en la niñez que recuerda tal y como elucida ella misma en una entrevista, relatando el desconocimiento que se tenía de lo que Rusia(pais) hacía en los cielos con el Sputnik y el miedo a que preparasen un bombardeo (lo cual también sale representado en la movie también).

Pero no fue el Sputnik lo que motivó a la joven Christine a tomar el camino del cálculo, sino un educador de Geometría que hizo que ésta se enamorase de las matemáticas y decidiese encaminar sus estudios universitarios hacia la física y no hacia la biología (y ser médico). Por recomendación de su papá (ante un panorama todavía algo inseguro para la mujer trabajadora), empezó siendo profesora entre semana para recibir clases de matemáticas avanzadas en la Universidad de Virginia.

Logró trabajar como asistente de investigación en física de aerosoles y obtener un Master, instante en el cual descubrió que la NASA™ había estado investigando ingenieros (justo un día anteriormente de que ella preguntase). Aún así, rellenó la solicitud de trabajo y unas semanas mas tarde la institución le ofreció un trabajo (en 1967), siquiera inclusive esto le supo a poco.

Estar laburando en la NASA™ y notar que te falta algo

Aunque predominaba no había igualdad de género y en Estados Unidos había segregación racial por ley, tras la Segunda Guerra Mundial el colectivo de matemáticas se había ganado el respeto al trabajar en el procesamiento de datos mientras los hombres eran enviados a la guerra. Darden fue llamada para conformar parte del conjunto de computadores (humanos) del centro de investigación de Langley, encargados de escribir programas complejos para los ingenieros.

No se conformaba con “sólo” procesar datos: quería crearlos

Su trabajo era solucionar ecuaciones complejas que provenían de los ingenieros, pero en ocasiones sin saber muy bien su origen u a dónde se dirigían y esto empezó a crearle alguna sensación de insatisfacción. Y llegó un instante en el que no se conformaba con “sólo” procesar datos: quería crearlos.

Entonces, tras preguntar a sus superiores inmediatos sin éxito, determinó saltarse diversos eslabones y dirigirse directamente al director para cuestionarle por qué las mujeres quedaban en puestos de computación sin expectativa de ascenso a igualdad de condiciones en cuanto a estudios y preparación. Y así logró un ascenso (y que en parte se desmitificase las mujeres abandonaban sus trabajos alguna vez se casaban) y pasar a conformar parte del cuerpo de ingenieros, siendo la primera y única mujer en esa división del centro Langley en ese momento.

Hidden Figures 02

Y se hizo el BOOM

Una vez en el departamento de tecnicos su primera misión fue escribir un programa vinculado con la explosión sónica u el “sonic boom”, a lo cual la NASA™ se ha dedicado mientras años finalizando en 2011 uno de sus últimos experimentos. En el podcast que os enlazábamos anteriormente la propia Darden elucida qué es esta explosión sónica, tal y como lo elucida a los estudiantes.

Sobre usted oído hay alguna presión ejercida por el aire. Si yo exploto un globo hay alguna onda con alta presión que va en todas las direcciones a la agilidad del sonido. Cuando esta onda llega a usted oído éste experimenta un salto inmediato de baja a alta presión, y eso es lo que tú oyes (el “boom” del globo). Ocurre lo idéntico cuando alguna aeronave viaja a agilidad supersónica; toda la perturbación que el avión causa al ir mas deprisa que el sonido es contenida alguna especie de cono en todas las direcciones (como el cono de un helado).

[…] Este cono queda continuamente; si el avión va de California a Virginia, el cono viaja de California a Virginia arribando al suelo. Tú estás en el suelo, y es cuando pasa este cono cuando oyes la explosión sónica (que lleva la alta presión).

Este cono puede ser destructivo, pudiendo romper cristales e inclusive rocas (de hecho es algo que pasaba en los primordiales tests), de ahí que se prohibieran los vuelos comerciales con aviones supersónicos. Y ahí radicó la importancia del trabajo en las explosiones sónicas a inicios de los 70: hacer que no fuesen tan molestas (o destructivas) y que pudiese reiniciarse la carrera supersónica, sobre todo porque ya habían visitado el Concorde francés y británico y el ruso Tupolev TU-144.

Así, el trabajo de Darden y sus amigos era crear los cálculos necesarios para minimizar el área de ese cono. La científico elucida que partía de un sistema de ecuaciones diferenciales para crear un programa en el que introducían 4 variables sobre un modelo de aeronave y les daba el área del cono que se produciría. Si se acercaban a lo deseado, estos prototipos se materializaban para ser probados en el túnel de viento, midiendo la presión adentro y fuera del cono para ver si las ecuaciones estaban bien.

Una anécdota curiosa de esta trabajo que también comenta es la reproducción de explosiones sonoras en hogares al azar, instalando ordenadores que podían reproducir el sonido y recogiendo la reacción que tenían los residentes de la vivienda como feedback.

Los cálculos para la explosión sónica fue su trabajo mientras veinte años, siendo ascendida a jefa de la división, y posteriormente fue responsable de investigación tráfico aéreo y otros programas de la NASA™ tanto en el Centro Langley como en otros centros, acumulando unos 40 años de carrera en la agencia.

Además, fue consultora técnica en numerosos planes tanto gubernamentales como privados y publicó mas de 50 trabajos acerca del boceto en referencia al sonic boom, así como su predicción y minimización, quedando como alguna de las expertas de referencia mundial en cuestión de explosión sónica.

Un pequeño paso para Darden, un gran paso para la carrera interplanetario y la igualdad

Chistinedarden

No vamos a spoliearos la movie de ‘Figuras ocultas’, pero en el tráiler ya puedes ver en cierto manera ciertos aspectos de lo que Darden relataba, si bien siquiera no es 1 de los personajes(personas) primordiales de la movie sí se habla de ella en el libro en el que se basa el film.

Uno de estos aspectos es el machismo y la segregación racial, y sobre lo primero Darden cuenta que cuando entró a trabajar en el departamento de ingeniero de Langley había alguna gran mayoría de hombres, y que las pocas mujeres que había ocupaban puestos funcionarios (no había supervisoras, por ejemplo). A manera de anécdota, elucida que esta ocasión hacía que hubiese hombres que mostraban alguna actitud distinta con ella al no haber trabajado jamás codo a codo con mujeres.

Chtistine Darde 01 Christine Darden. (Crédito: NASA)

La historia de Christine Darden es un caso de batalla personal, pero también fue 1 de los peldaños hacia alcanzar alguna igualdad de condiciones que no era fácil en ese instante y ese lugar, con un status quo de marido trabajador y esposa madre y ama de casa. Una mujer ingeniera de color no encajaba en esa norma, pero tanto Darden como el resto de “figuras ocultas” demostraron ser los engranajes necesarios para alcanzar progresar en la competición por conquistar el espacio.

Darden quiso ir mas allí del procesamiento de datos para crearlos, y pero también de esto acabó creando historia en la carrera espacial.

Imagen | NASA

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