“El tiempo es un factor que juega en nuestra contra”. Así se enfrenta la ciencia a la gran plaga que ha sufrido el olivo europeo

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Oliveras

Hace muy poco saltaban las alarmas por Xylella fastidiosa: el Ministerio de Agricultura confirmaba la infección en Villarejo de Salvanés. Al menos un olivo ha sido identificado con la existencia de esta bacteria. ¡Hecatombe! ¡Destrucción! El miedo a la propagación de este organismo es justificado, según apuntan los expertos. ¿Pero es de verdad para tanto? Hablemos de Xylella, sus implicaciones y sus consecuencias.

¿Qué es Xylella fastidiosa?

A estas alturas, la bacteria conocida como Xylella fastidiosa ha visitado en todos los medios. Mal llamada en ocasiones el “ébola de los olivos”, este microorganismo es, ciertamente, peligroso y alarmante para nuestros cultivos. Desde Xataka nos hemos puesto en contacto con Juan Antonio Navas-Cortés, del Instituto de Agricultura Sostenible, IAS-CSIC, para tratar de comprender mejor la verdadera importancia que tiene Xylella en el planeta agrónomo.

Xylella fastidiosa es alguna bacteria cuyo nombre elucida su relación con el xilema de las plantas [que conduce la savia] y lo difícil que es trabajar con ella en el laboratorio, de ahí lo de fastidiosa”, comenta al otro lado del teléfono. Según nos elucida el experto, Xylella crece en los vasos que irrigan al vegetal, “las venas” de las plantas, por explicarlo de otro modo. En ellos se reproduce y obstruye estos canales.

Xylella Fastidiosa 1508x706 La bacteria en cuestión

La bacteria bloquea los canales del xilema de la planta, obstruyendo sus “venas”

“Mientras que en Italia, por ejemplo, provoca unos síntomas muy graves y rápidos, en otras plantas estos son mas tenues. Al fin y al cabo, son muy parecidos a los que sufre la planta ante un estrés hídrico”. Esto se traduce en partes del árbol que no pueden recibir el agua y sus nutrientes, secándose u mostrando los efectos de la desnutrición: marchitamiento, chamuscado, desecación y, en el peor de los casos, muerte de toda la planta.

La diferencia, como explicaba el investigador, se debe a muchos factores. En primer lugar, existen variadas subespecies. La de Italia pertenece a Xylella fastidiosa pauca, que en connivencia con alguna planta muy sensible con la que no había convivido y un clima favorable, ha resultado especialmente devastadora**. “El caso mas grave conocido es el del sur de Italia”, reafirma el experto, “aunque además causa epidemias graves en viñedo [enfermedad de Pierce] en EE.UU. u la clorosis variegada de los cítricos en Brasil, por nombrar algunas” . En otros, como los encontrados en la península ibérica, nos hemos topado con reacciones no tan virulentas debido, precisamente, a esta relación entre las variedades vegetales, el clima y la cepa en cuestión.

¿De dónde sale Xylella fastidiosa?

Hay muchos medios que repiten inclusive el tedio que Xylella fastidiosa ha ido saltando de un país a otro. Pero esto no es cierto, como bien nos elucida Juan Antonio. “En octubre de 2013 se constata por primera vez la infección en Europa. En concreto, en el sur de Italia”. Pero este no es el origen de los focos detectados en Europa, ni demasiado menos.

Sabemos que Xylella fastidiosa tiene su origen en Latinoamérica, desde donde se ha extendido

Tal y como nos cuenta, Xylella ha ido apareciendo en varios puntos de Europa mas u menos al idéntico tiempo. Esto se demuestra, precisamente, por las variadas cepas o, incluso, por los grupos genéticos a los que pertenecen. Según el investigador, dichos grupos presentan que no provienen todos los organismos de un idéntico origen europeo (como podría ser Italia, por ejemplo). Y eso es considerable ya que no todas las cepas y grupos son igual de agresivos sobre los mismas plantas u se desarrollan de figura óptima en los mismos ambientes.

Pero además es malo porque nos da a comprender que el foco inicial es demasiado mas complicado de dilucidar. Sabemos que Xylella fastidiosa está presente en el continente Americano. Probablemente llegó inclusive aquí en plantas contaminadas y, alguna vez en territorio europeo, su televisión ha sido algo natural.

Philaenus spumarius “Philaenus spumarius”, el reconocido como primordial vector de “Xylella”

Esto se debe a que alguna vez que hay un vegetal contagiado está instalado, los insectos que se alimentan del xilema de la planta pueden “infectarse” con la bacteria, siquiera estos no sufren ningún síntoma. Al ir a alimentarse de otra planta, la bacteria puede seguir su expansión, con todas sus consecuencias. “La enfermedad se transfiere mediante insectos que solo se alimentan del xilema de las plantas”, comenta Navas-Cortés.

Dichos insectos, cosmopolitas, corresponden a hartas familias y géneros. En Europa, por ejemplo, la gran mayoría de los vectores no son considerados plagas, por lo que jamás se había controlado su población. Estos insectos, así, se convierten en propagadores accidentales de alguna enfermedad potencialmente muy peligrosa para el vegetal.

¿Qué se puede hacer ante Xylella?

Por desgracia es cierto que no existe ningún remedio concreto contra la enfermedad que provoca. Esto se debe, como decíamos, a multitud de factores. “No existe solución, pero sí podemos mantener un control sobre la propagación“, afirma el investigador. Como decíamos, el quid está en los vectores, por ejemplo. Aunque no pueden ser sencillamente controlados, el ciclo de vida de estos insectos nos señala que es muy difícil que emigren y transmitan la enfermedad.

Sin embargo, el desplazamiento de alguna planta desde sectores donde la bacteria está presente puede ocasionar su introducción en sectores libres de ella. “Los controls y la prevención son esenciales”. El experto nos elucida que es fundamental controlar y hacer un seguimiento del material vegetal**. Así, anteriormente de la detección en 2013, mientras años se detectaron y bloquearon en inspecciones a nivel de frontera partidas de variadas plantas huésped, incluidas ornamentales infectadas, impidiendo que la bacteria fuese introducida en vuestro territorio.

Almen Dros

Controlar a estos vegetales debe ser la primera línea de defensa, algo que es bien conocido con las plantas destinadas al consumo alimenticios. Pero Xylella fastidiosa es alguna bacteria poco exquisita y muchas veces podemos localizarla en plantas ornamentales y otros sectores inesperados.

No todas las plantas presentan los mismos síntomas ante Xylella

“No todas las plantas con Xylella presentan los síntomas”, explica. Como decíamos, es alguna cuestión de factores varios y muy complejos, que hacen que alguna planta no muestre apariencia de esta afectada y sin embargo está infectada por la bacteria. ¿Y qué ocurre cuando comprendemos que hay alguna infección? ¿Existe algún medio para minimizar el daño? “En zonas donde la bacteria está presente es esencial el muestreo y monitorización constantes constantepara esquivar en lo probable su propagación. Además, se puede trasladar a cabo el control biológico con alguna Xylella no virulenta, que compite con otras cepas peligrosas, u el uso de fagos antibacterianos, pero estos sistemas están aún en ciclo de investigación y aun no podemos emplearlos como tratamiento”.

Otro método de control, elucida Juan Antonio, es repoblar las zonas afectadas con variedades resistentes a la bacteria. “Se pueden conseguir, mediante cruzamiento plantas a las que no les perjudica tanto la existencia de la bacteria. En ese sentido ya se han logrado hartas vides y cítricos en Estados Unidos u Brasil. También pueden obtenerse mediante transgénesis, que es demasiado mas efectiva, pero esto muestra otro problema y es que en Europa no está autorizado su uso comercial”.

El uso de antibióticos y otros compuestos antimicrobianos además ha sido empleado, pero muestra problemas legales que conlleva, ya que no se pueden emplear para vegetales en alimentación. Así que, por el momento, nos toca confiar en el control de especies contaminadas para la prevención y el muestreo, que se efectua gracias a técnicas moleculares avanzadas, unido a la aparición de variedades vegetales resistentes. ¿Qué consecuencias puede traer Xylella a vuestro mundo?

El impacto de alguna bacteria

Como decíamos al principio, el problema de los medios ha sido tratar el tema de Xylella fastidiosa como alguna hecatombe de proporciones bíblicas. Eso no quiere decir que no sea grave. Por supuesto, esta bacteria tiene un potencial aterrador para devastar cultivos enteros en poco tiempo. Pero para ello han de darse, como comentábamos, alguna serie de circunstancias. Todavía hay demasiado que desconocemos sobre ella, a pesar de la gran medida de entendimiento acumulado al respecto.

“Ahora idéntico no podemos predecir el impacto que va a tener la bacteria en Madrid. Esto dependerá de la susceptibilidad que posean las variedades afectadas y de cómo actúe la subespecie en ellas”, comenta el experto al preguntarle por las nuevos noticias de Madrid. “No podemos pensar que el afectado vaya a ser solo un olivito en Madrid, pero bajo ningún concepto podemos hablar de catástrofe. Las prospecciones que se están llevado a cabo en la zona permitirán saber su alcance y establecer medidas que impidan su propagación “.

“Es imprescindible comunicar cuanto anteriormente cualquiera cosa inusual. El período juega en vuestra contra”

Para el investigador, es imprescindible que ante cualquiera apecto inusual en sus plantaciones, el agricultor informe a las autoridades fitosanitarias correspondientes lo anteriormente posible. “Si nota que el olivo muestra un estado extraño, u que hay algo que no le cuadra, lo considerable es ponerse en contacto cuanto antes para hacer los muestreos y tomar medidas en caso necesario. El período es un factor que juega en vuestra contra”.

Lo que se consigue así es un mayor control y la expectativa de prevenir, que, como decíamos, es la mejor arma contra Xylella fastidiosa por el momento. La bacteria, al fin y al cabo, tiene un potencial destructor que depende de alguna serie de matices: su confinamiento en los vasos del xilema, su plasticidad de desarrollo en climas diversos, la escasa especificidad de sus vectores y hospedadores… Pero eso no significa que no se pueda mitigar su daño.

Nerium oleander “Nerium oleander”, alguna planta que nada tiene que ver con los frutales, y que está afectada por la bacteria

“El caso de Italia, que fue devastador, no es lo normal. Se dio un grupo de factores concreto. En Mallorca, los mayores daños se han sufrido en plantaciones de almendro tradicionales en secano… pero ya han eliminado muchas de las plantas afectadas.” Esto idéntico podría suceder en otros puntos de España(pais) u Europa. O no.

Como ya hemos dicho hartas veces, depende de los factores. Otra cuestión considerable es que Xylella fastidiosa puede afectar además a especies silvestres en ambientes naturales. Esto significa que podría tener un impacto ecológico grave.

Cada día comprendemos mas sobre este patógeno y sus efectos. Está claro que su existencia es algo de lo que alarmarse y que hay que tomar medidas inmediatas, p. Pero el alarmismo innecesario y el terror a la palabra Xylella tampoco nos ayudará en alguna necesaria lucha que no ha hecho mas que comenzar.

Imágenes | Wikimedia.

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La noticia “El período es un factor que juega en vuestra contra”. Así se enfrenta la ciencia a la gran plaga que ha sufrido el olivo europeo fue notificada originalmente en Xataka por Santiago Campillo .


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