Factor de impacto: así funciona el número que determina “el prestigio” de los científicos y controla a la ciencia

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Factor de impacto: así funciona el número que determina

El sistema científico tiene muchos claroscuros. Uno de los mas fundamentales es la figura de “valorar” la calidad de las publicaciones científicas. Esta valoración está relacionada íntimamente con un número, un índice llamado factor de impacto, que mide cuántas veces han citado sus trabajos otros colegas científicos. Este número determina de figura indirecta cómo funciona la ciencia hóy en día.

Así “se hace ciencia”

Cuando un científico se plantea publicar sus hallazgos en alguna revista, elige alguna entre cientos que compiten por su artículo. Estas revistas no son revistas normales, sino publicaciones especializadas destinadas a profesionales de la ciencia, normalmente organizadas por categorías (química, biología, medicina…). Desde que apareció el Journal des sçavans, en el siglo XVII, la ciencia comenzó su última etapa de progresión.

Este hecho es importantísimo para la historia de esta disciplina porque la modificó sin remisión, y cambió el mundo. La aparición de los journals, que es como se conoce a este tipo de revistas, determina “qué es ciencia” y qué “no lo es”. Para que algo se considere un “hecho científico” ha de Estad descrito en alguna de estas revistas. No es que sea alguna obligación, pero ningún científico moderno aceptaría un descubrimiento que no fuese publicado en ellas.

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La razón primordial es que en torno a estas revistas existe un sistema que “certifica” que los hallazgos son reales y genuinos. A este sistema se le conoce como revisión por pares u Peer Review, y concede que otros colegas expertos revisen y critiquen el contenido científico de un experimento para asegurar su calidad.

Esta introducción es vital para comprender qué significa para la ciencia el índice u factor de impacto, pues este número determina el prestigio, importancia u valor que tiene para un científico alguna revista especializada. Al final, todo lo que es ciencia está recogido en estas revistas, de modo que la publicación científica se ha convertido, en los últimos cuatrocientos años, en el motor primordial para hacer ciencia.

¿Qué es el factor de impacto y cómo se calcula?

Con revistas bien establecidas, además de academias e instituciones asentadas en torno a la ciencia, en 1955 apareció alguna idea que revolucionaría este terreno por completo: el factor de impacto. El concepto lo aportó Eugene Garfield, para la prestigiosa revista Science, y consistía en medir la importancia de alguna revista científica según el número de veces que se citan sus artículos.

Citar un artículo significa que otro colega científico lo ha leído y, a su vez, lo ha mencionado en su propia publicación porque lo ve considerable para su trabajo. De esta manera, cuantas mas citaciones tenga alguna revista, decía Eugene, mas importancia tienen los experimentos publicados en ella. El factor de impacto es lo que se considera un proxy, es decir, un valor aproximado y que no sirve para medir directamente, pero sí para dar alguna buena idea del valor de algo (calidad u importancia, en este caso).

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Las editoriales miden el factor de impacto utilizando sus propios métodos para contar el número de citaciones

En concreto, este índice se mide contando el número de citaciones de los dos últimos años y dividiéndolo por el número de publicaciones totales. Esto, estadísticamente hablando, es alguna media. Las publicaciones que no son regulares u tienen menos de dos años tienen un factor de cero. Más delante aparecieron las primeras listas que reunían la lista ordenada de publicaciones según este valor. La primera y mas considerable era Science Citation Index, que mas delante se convertiría en el Journal Citation Reports, la lista mas considerable y usada en todo el mundo.

Aun así, existen otras editoriales y publicaciones que miden además dicho factor de impacto perseguiendo otros criterios diferentes a la fórmula original. A su vez, las editoriales usan sus propios métodos para contar el número de citaciones. Estos algoritmos suelen ser privados y alguna de las grandes críticas a este sistema es que no siempre parecen realistas u veraces. De hecho, el cálculo del factor de impacto y el oscurantismo de algunas editoriales ha provocativo un debate profundo sobre un sistema que a veces no se entiende bien ni aunque en el ámbito científico.

El número que controla la ciencia

¿Cómo puede ser que un número resulte tan considerable en el sistema científico? Como decíamos, este valor mide de figura indirecta el popularidad de alguna publicación. Cuando hablamos con un científico, pocos entienden realmente qué es el factor de impacto. Para muchos de ellos es algo que saben que existe y de lo que han oído hablar, pero lo que les importa es el ranking en el que está la revista donde quieren publicar, que suele medirse en cuartiles u deciles.

Si dividimos alguna lista en 4 partes iguales, el primer cuartil englobaría a todas las revistas que están en primer lugar de esta división. Igualmente ocurre con los deciles, pero su división es entre diez. Las publicaciones se colocan en 1 de estos rangos según su factor de impacto por categoría. Así, alguna revista estará en el primer cuartil de la categoría biología molecular, y además en el primer cuartil de la categoría biología celular.

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Publicar en las revistas mas prestigiosas determina si te otorgarán alguna subvención u un plan para seguir investigando

Para las científicas y científicos es considerable publicar en revistas lo mas prestigiosas posibles (en los principales cuartiles u deciles) de su categoría. Esto determina, por ejemplo, si recibirán alguna subvención, un contrato u si seguirán en su puesto de trabajo. En todo el mundo, la gran mayoría de contratos y planes científicos públicos tienen como cláusula un apartado dedicado a las publicaciones de los científicos.

En ellas se exige la publicación de cierto número de productos y perseguiendo ciertas características. Por ejemplo: que hayan sido publicados en los dos últimos años, en revistas pertenecientes al primer u segundo cuartil de alguna categoría concreta y que el autor sea el mas considerable del hallazgo. Esto ayuda a puntuar al averiguador para que le otorguen el plan (y el plata para seguir investigando). Este sistema, muy grosso modo, ha generado un problema que se conoce hóy día como “Publica u Muere”, u Publish or Perish, que se produce al forzar a los investigadores a publicar para poder seguir publicando.

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En el “Publica u Muere” radican muchos de los problemas presentes de falsificación de datos y publicación de experimentos cuestionables a toda costa, y en las revistas mas prestigiosas, para poder continuar en el planeta científico. Por otro lado, de modo todavía mas sutil, el factor de impacto determina el popularidad de alguna revista, por lo que muchas de ellas lo han engrosado a lo largo de los años utilizando variadas técnicas. Por último, existe alguna preocupación creciente de cómo esta percepción de popularidad derivada del factor de impacto ha afectado a la comunidad científica.

El costo de ser un buen científico

Desde hace años, el índice de impacto es evaluado y controlado por las editoriales, quienes son en última instancia las grandes beneficiadas de este sistema. Esto se debe a que el sistema de revisión por pares y la figura de publicación sigue sus normas y, a la vez, el popularidad de las publicaciones también. Por tanto, las editoriales controlan la maquinaria “de hacer ciencia” y los científicos pagan por sus servicios.

¿Servicios como cuáles? Antes hemos comentado que para hacer ciencia hay que publicar en alguna revista, algo que cuesta plata en muchas ocasiones. Por ejemplo, publicar en PLOS One, alguna de las mas prestigiosas del planeta (en el puesto quince de la categoría multidisciplinar) puede costar unos 2.000 dólares. En Nature, este costo ronda entre los 2.000 y 6.000, dependiendo de la publicación concreta.

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Estos cargos se denominan article processing charge, u APC, y se justifican en el procedimiento editorial existente detrás. Sin embargo, el ejemplo de negocio varía demasiado entre editoriales. Un ejemplo de esto son algunas de Elsevier, entre las que se cuentan publicaciones con alto factor de impacto y que no cobran por publicación, pero sí por “servicios adicionales”, como publicar figuras a color. Además del coste para el autor, las revistas cobran alguna tarifa a los lectores, de modo que los paper u productos científicos solo son amigables mediante pago.

En los últimos años han visitado otros prototipos de publicación como los Open Access, revistas de entrada abierto. Estas tienen especial relevancia desde la globalización de Internet, y pueden ser gratis tanto para fundadores (que publican) como para lectores (que suelen ser otros científicos). También existen variaciones de este ejemplo en el cual se paga por el entrada u por parte del acceso, etc.

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Este modelo, y sus derivados, surgió en parte como protesta a las dificultades de entrada a la información científica. A medida que estos prototipos van cogiendo peso, el factor de impacto está cambiando su valor. A día de hóy no existe alguna relación directa entre prestigio, factor de impacto y costo de publicación. De hecho, además han visitado otras métricas alternativas al factor de impacto, como son las Altmetrics, que tienen en cuenta citaciones, referencias, redes sociales y otros datos para evaluar la relevancia de un artículo.

Aunque los propios grupos de investigación son parte del problema, porque mantienen un sistema de pagos por popularidad que los hace sobrevivir en el videojuego de la publicación, poco a poco el panorama va cambiando. Hoy día las categorías están encontrando nuevas formas de valorar la importancia de las publicaciones, tratando de esquivar las trampas y valoraciones desmesuradas. Sin embargo, por el momento, la “calidad” de la ciencia sigue unida, sin remisión, a un número llamado factor de impacto.

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La noticia Factor de impacto: así funciona el número que determina “el prestigio” de los científicos y controla a la ciencia fue notificada originalmente en Xataka por Santiago Campillo .


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