Ha llegado la hora del “descubrimiento astrofísico del siglo”: las ondas gravitacionales se llevan el Nobel de Física 2017

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El segundo día de la semana de los Nobels ha premiado a Rainer Weiss, Barry C. Barish y Kip S. Thorne por “el desarrollo del detector LIGO y la detección de las ondas gravitacionales“. Eran el gran favorito en las quinielas.

Y no es para menos, la detección de las ondas gravitacionales es 1 de los descubrimientos del siglo. No sólo por el reto técnico que suponía, sino sobre todo por que constituía el nacimiento de una nueva figura de observar al universo: la astronomía gravitacional.

Un nobel merecidísimo que llega unos meses tarde

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Sin lugar a dudas, el hallazgo de las ondas gravitacionales era el gran favorito para Nobel, como además lo ganó en 2013 el bosón de Higgs. El año pasado, hablábamos que los postulantes a ganarlo eran Kip S. Thorne, Rainer Weiss y Ronald W.P. Drever. Por desgracia, Drever no ha podido ganarlo: murió a inicios de este año.

En este caso, el comité del Nobel tenía alguna excelente oportunidad para intercambiar algo de lo que hablaba ayer: la imagen distorsionada que genera el olvidar la contribución de tantos investigadores anónimos. Podrían haber concedido parte del premio a LIGO, la colaboración científica posterior del descubrimiento. Pero, como dice Francisco Villatoro, era poco probable. No está prohibido, pero no tiene precedentes en los nobels científicos y nada señala que el Comité estuviera por la labor. En su lugar se ha premiado a Barry Barish, que fue administrador de la colaboración LIGO.

¿De qué hablamos cuando hablamos de las ondas gravitacionales?

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Por analogía y salvando todas las distancias, quizás la mejor figura de entenderlas es considerar que alguna onda gravitacional no deja de ser el “equivalente cósmico” a las ondas que genera alguna piedra en alguna charca. Solo que a alguna escala física tan descomunal (y, a la vez, tan sutil) que solo imaginarlo es un reto muy complejo.

Una de las cosas que nos ha enseñado la física moderna (y en especial las ideas de Einstein) es que todo lo que existe figura parte de un amasijo físico que denominamos espacio-tiempo. Einstein nos explicó que la ley de la gravedad que todos experimentamos (y que todos asociamos a un jovencísimo Newton sentado bajo un manzano) no tiene nada que ver con la atracción entre los cuerpos, sino con la estructura (y las deformaciones) de ese espacio-tiempo.

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Está concepción del universo tenía alguna consecuencia casi imprevista: los eventos realmente masivos (y estamos hablando de cosas como la colisión de 2 agujeros negros) provocarían que esa estructura vibrara. O, dicho de alguna figura mas visual, provocaría que se ondulara como las ondas de la charca de las que hablaba antes.

Durante mas de cien años, las ondas gravitacionales fueron eso, alguna deducción lógica del ejemplo einsteiniano. Durante mas de cien años fueron la ‘próxima frontera científica’, el “gran continente que quedaba por explorar”. Su hallazgo y el nacimiento de la astronomía gravitacional merecía, está claro, un Nobel de física.

Esta vez las quinielas no han fallado

Sin embargo, aquí además hay vida mas allí de las ondas gravitacionales. Mucha gente estaba en las quinielas: Sandra Faber por su contribución a la comprensión del procedimiento de formación de galaxias; Alexander Polyakov por sus contribuciones a la teoría cuántica de campos; Avouris, Dekker y McEuen por construcción de nanoestructuras de carbono (aunque esto era difícil tras el nobel de química del año pasado), Feinganbaum por sus trabajos sobre la teoría física del caos u Sunyaev por sus contribuciones sobre la radiación de fondo de microondas.

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