La mala suerte (o planificación) del telescopio espacial James Webb: acabará llegando justo a la jubilación del Hubble

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El telescopio interplanetario Hubble sigue dándonos imágenes sensacionales y muy útiles, y no hace demasiado de hecho aquí recurríamos a ellas para ilustrar de alguna modo el centro de la Vía Láctea. No obstante, el observatorio tiene ya sus años de actividad y la NASA™ lleva un período preparado su sustituto, pero el lanzamiento del telescopio interplanetario James Webb no para de sufrir retrasos.

Cuando hablamos de él aquí comentando las diferencias con su antecesor, estaba previsto que el James Webb (JWST) se lanzase mientras este idéntico año. Pero tras ello han sido ya diversos lo anuncios de retrasos y al parecer la inversión ha sobrepasado de modo importante lo previsto. ¿Por qué todavía tardaremos en ver en acción al próximo coloso óptico de la NASA? Repasamos los imprevistos (o no tan imprevistos) del proyecto.

La agenda inicial

El plan para el JWST era diferente del del Hubble dadas sus dimensiones y su destino, entre otros aspectos. A diferencia del Hubble (que lo poseemos a vuestro alrededor, a unos 538 km), el JWST ha de venir a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra, concretamente a Lagrange L2. llevado por un cohete Ariane 5, mientras el transporte irá plegado, ya que el escudo térmico desplegado es demasiado grande (mide casi como alguna cancha de tenis).

Un cohete preparado para las cargas mas pesadas, si bien el JWST pesa 6,2 toneladas frente a las once del Hubble. Y lo que parecía decisivo es que ese Ariane despegase en otoño de 2018, pero siquiera todavía le queda demasiado a este año lo que ya es infalible que no será el del lanzamiento del JWST.

Primer retraso: de 2014 a 2016

En la página de actualizaciones propia del telescopio James Webb (aunque con la última modernización en 2016 posiblemente haya dejado de funcionar, dados ls últimos eventos) podemos ver que inicialmente se calculó su lanzamiento en 2014, según el primer boletín de noticias de julio de 2006. En ese instante se hablaba de un coste total desde ese instante incluso el lanzamiento de 2.400 millones de dólares, agregando 1.000 millones de dólares por cada diez años de operación.

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La cosa se empezaba a torcer cinco años después, cuando en 2011 se supo que la fecha de lanzamiento se retrasaba a 2016 como reafirmaba la ESA y como reportaban The Guardian, siquiera en ese instante era noticia por el coste que estaba teniendo. A las agencias espaciales les tocó actual de “salva-telescopios” dado que el sobrecoste del JWST había alcanzado casi los 5.000 millones de dólares, pasando de los 1.600 previstos a 6.500 millones de dólares haciendo que otros planes de investigación se quedasen sin fondos (y los enemigos del JWST crecían con esto).

En 2011 ya se hablaba de un sobrecoste que rondaba los 5.000 millones de dólares

De hecho, en la modernización del boletín de noticias de primavera de 2011 se hacía referencia a cambios en la fecha del lanzamiento y en el presupuesto a raíz de que el Congreso estadounidense pidiese un informe autosuficiente (Independent 
Comprehensive 
Review
 Panel
, ICRP). Los intercambios fueron mas allí de fecha y presupuesto, cambiando a algunos miembros del plan como el director(admin) de proyecto, que pasaba a ser 
Bill
 Ochs en sustitución de Phil
 Sabelhaus, que era destinado a otra misión en la delegación interplanetario americana.

Segundo retraso: de 2016 a 2018

No tuvo que pasar demasiado período para que el lanzamiento sufriese otro retraso. En el boletín de septiembre de 2012 se hablaba ya de que el lanzamiento de JWST se realizaría en 2018, sin precisar motivos, siquiera al boletín anterior no puede accederse al dar error la página y puede que en ése (mayo de 2012) se expusiesen las causas.

No obstante, como reportaron en Microsiervos era ya en 2011 cuando la NASA™ fijaba un reciente plazo de lanzamiento y presupuesto para el JWST: octubre de 2018 y 8.000 millones de dólares.

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Tercer retraso: de 2018 a 2019

La maldición parecía cernirse sobre la construcción y los tests realizados a este futuro portentoso telescopio, cuyo halo de promesa iba virando a quebradero de cabeza a medida que transcurrían los meses. A finales de 2016 hubo que parar algunas de las pruebas de vibraciones al necesitarse período para buscar los inesperados resultados que se registraron, y mas tarde se dañó el parasol y se vio que la mitad de los propulsores tenían fugas, todo por error humano como detallaban en Naukas.

Durante alguna de las pruebas de despliegue del parasol, Northrop Grumman (contratista principal) detectaba algunas grietas en las membranas que se debían al parecer a un “error humano”. También vieron que 1 de los 6 sistemas que posibilitan el despliegue se bloqueó y hubo que intercambiar su diseño, y también de las válvulas defectuosas de los propulsores un técnico fue responsable del daño a los sensores que miden el nivel de combustible.

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Tras todo aquello, en septiembre de 2017 la NASA™ comunicaba que el telescopio James Webb se lanzaría entre marzo y junio de 2019, posponiendo entre 6 y 9 meses la fecha inicial prevista. En ese instante Thomas Zurbuchen, director(admin) asociado de la Dirección de Misiones en las oficina de la NASA™ en Washington, aseguraba que el retraso no era indicativo de “problemas en el hardware u en el desempeño técnico”, sino que se debía a que “la incorporación de diversos objetos de la nave” (aunque esto quedó suficiente ambiguo).

En el notificado comentaban suficiente por sobre que los tests de la nave realizados por Northrop Grumman ya se habían causado algunos retrasos, siquiera especificando que los del telescopio en concreto estaban yendo bien (en el centro interplanetario Johnson en Houston). También se mencionaba de modo suficiente escueta el presupuesto, hablándose de que éste “se acomodaba al intercambio de fecha del lanzamiento” sin precisar nada más.

Cuarto retraso: de 2019 a 2020

Quizás fue demasiado esperanzador considerar que ahí se terminaban los retrasos y que el JWST finalmente se lanzaría un año mas tarde de la (tercera) fecha definitiva, en 2019. Pero el 28 de febrero de 2018 la Government Accounting Office (GAO) estadounidense (una especie de interventor habitual del gobierno de Estados unidos) publicaba un informe sobre el estado del telescopio en el que se concluía que de reciente lo mas posible era que el gasto volviese a exceder los cálculos y que el presupuesto en vigor se quedase corto.

Según un informe de un organismo del gobierno estadounidense, era suficiente improbable que la NASA™ llegase a la ventana de marzo a junio de 2019

Según este informe, vistos los problemas era suficiente improbable que la NASA™ llegase a la ventana de marzo a junio de 2019, como aclaran en NASA Spaceflight. En concreto la Oficina reporta que la NASA™ sólo disponía de un mes y medio de margen de contingencia, y en el caso de que surgiesen recientes imprevistos sería necesario retrasar otra vez el lanzamiento.

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Un informe que era especialmente duro con Northrop Grumman, aludiendo a su “mala gestión de recursos humanos”, que sus determinaciónes habían causado un costes extra y que insistió en que el JWST estaría listo en octubre de 2018 cuando era ya poco probable. Y que tenía razón en lo del retraso, porque finalmente la NASA™ anunciaba a finales de marzo que la ventana de lanzamiento del JWST se posponía incluso mayo de 2020, al necesitar mas período para “probar e incorporar lo componentes”.

¿Será 2020 el año en el que estos recientes ojos de la NASA™ y la ESA partan hacia su alejado destino? Por precedentes la duda asoma y con razón, pero la esperanza es lo último que se pierde y puede que a la cuarta vaya la vencida. Que la suerte Fuerza te acompañe, telescopio interplanetario James Webb.

Imagen | Ball Aerospace
En Xataka | Por primera vez podemos ver en todo su esplendor el enorme telescopio interplanetario James Webb, el sucesor del Hubble

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