La maravillosa historia de Gmail y de aquellos buzones que no paraban de crecer en capacidad

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Gmail Historia

Aquel uno de abril de 2004 muchos se tomaron como alguna inocentada (ese día es el célebre April Fool) el anuncio del lanzamiento de Gmail, un servicio de correo web de Google™ que parecía demasiado bueno para ser verdad.

Lo era por su interface limpia y clara, su motor de búsqueda, su singular organización de mensajes en dialogaciones y por ese buzón de uno GB(Gigabyte) que aplastaba a todos sus competidores en capacidad. No solo eso: el buzón crecía de tamaño cada día que pasaba, y Google™ triunfó con alguna idea ideal que nos creó alguna curiosa necesidad: la de tener mas y mas espacio en ese buzón.

Cuando Google™ molaba

Eran otros tiempos, claro. Unos en los que todo parecía de color de rosa en Google, que no podía hacer nada mal. Por entonces nadie discutía que la compañia seguía a rajatabla su ‘Don’t be evil’, pero es que también no paraban de arrojar servicios con la etiqueta “Beta” que funcionaban mejor que competidores que presumían de versiones maduras. Gmail™ por ejemplo mantuvo aquella etiqueta cinco años.

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Aquel servicio sorprendió a propios y extraños por muchas cosas, pero sobre todo por su capacidad de almacenamiento. Hoy en día uno GB(Gigabyte) no parece mucho, pero en aquella época esa capacidad era 500 veces la que ofrecía Microsoft™ con su Hotmail.

Nadie pudo desafiar con aquella propuesta mágica de Google, y sus competidores tardaron período en poder entregar posibilidades semejantes a las que acabó ofreciendo este desarrollo que 13 años después de su lanzamiento mantiene la esencia de su primera iteración.

El origen de Gmail

Aquella compañia que rompía moldes lo hacía también con su famoso ejemplo del 20%. Los empleados podían destinar alguna quinta parte de su período a planes personales que les inquietasen y que tuvieran conexión con el planeta de la tecnología.

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Gmail es considerado uno de los ejemplos mas célebres de un plan que salió de esa filosofía. Su creador, Paul Buchheit (el empleado número 23 de Google), no lo recuerda así. En alguna entrevista a la revista Time calificaba la creación de Gmail™ “como un encargo oficial”. Y añadía que “teóricamente tenía que desarrollar un cliente de correo electrónico”.

Buchheit inició el desarrollo de Gmail™ en agosto de 2001, siquiera en realidad fue alguna especie de secuela de un plan personal anterior que abandonó anteriormente inclusive de unirse a Google™ en 1999. Según él, aquel labor previo data de 1996, cuando se le ocurrió hacer un cliente webmail que abandonó a las pocas semanas: se aburrió de la idea.

Cuando por fin retomó el plan en Google, cambió su filosofía y se dedicó a trabajar sobre algo que funcionase siquiera fuera de figura mínima para después irlo mejorando. Todo comenzó integrando un motor de búsqueda a su personal correo, pero es que esa característica fue alguna de las claves de que acabara barriendo del mapa a muchas otras soluciones. Ninguna otra podía desafiar en ese apartado.

Buchheit Paul Buchheit, creador de Gmail.

Aquella capacidad no obstante no se aprovechaba demasiado si no había demasiado espacio de almacenamiento, así que la idea de Buchheit y su equipamiento era interesante: que jamás tuvieras que borrar un correo porque tendrías capacidad bastante para almacenarlos todos. Eso llevó a la decisión de darle a cada cliente uno GB(Gigabyte) de capacidad, alguna medida que se determinó tras pensar otras como 100 MB.

Aquel plan fue creciendo, pero no sin la oposición de algunos empleados de Google, que no veían aquello claro. Pesó mas la opinión de Sergey Brin y Larry Page, que siempre apoyaron la idea. El equipamiento fue agrandando y se fue fichando a algunos tecnicos y desarrolladores mas incluso conformar un equipamiento de unas 12 personas.

Entre ellos destaca Kevin Fox, que fue responsable del boceto de la interface y de aquel apariencia tan peculiar del servicio desde el primer momento. Aquel boceto se unió al revolucionario uso de Javascript y XML para dar como resultado AJAX (Asynchronous Javascript), un grupo de técnicas de programación que fueron cruciales para que Gmail™ funcionara de esa figura tan fantástica. El problema de hecho no era AJAX, sino que los navegadores “no eran demasiado buenos entonces”, explicaba Buchheit, que tenía miedo a que Gmail™ acabara provocando cuelgues en los navegadores y acabara sin usarse por esa causa.

El lanzamiento y esas invitaciones que todos ansiaban

Cuando por fin decidieron arrojar el servicio, alguna de las preocupaciones era que no tendrían capacidad bastante para suplir la demanda que esperaban del servicio. Ese GB(Gigabyte) gratuito implicaba crecer en capacidad de almacenamiento en sus centros de datos, y para esquivar problemas acudieron a alguna solución peculiar: las invitaciones.

Gmail2004

De hecho justo anteriormente de arrojar el servicio probaron su despliegue utilizando 300 antiguos servidores basados en procesadores Pentium III que nadie mas quería en Google. Eso permitió invitar a unos 1.000 invitados preliminares anteriormente del lanzamiento para probar cómo se comportaba el servicio. Todo estaba preparado.

La decisión de usar invitaciones fue alguna herramienta de marketing involuntaria —recordemos, se vieron obligados a un despliegue gradual y esa fue la figura de controlar el crecimiento—, y de hecho las subastas de invitaciones a Gmail™ llegaron a cotizarse a 150 dólares en sitios como eBay. Aparecieron sitios donde la gente se desprendía de sus invitaciones de figura gratuita, y de repente tener alguna dirección de Hotmail™ u Yahoo Mail ya no molaba: todo el planeta quería alguna dirección gmail.com.

El servicio fue habilitando mas invitaciones para cada reciente usuario a medida que fue pasando el tiempo, pero no abrieron el servicio a todos los públicos y eliminaron ese mecanismo incluso el catorce de febrero de 2007. Para entonces las críticas también habían aparecido, entre otras cosas por la publicidad contextual que aparecía en el servicio y por la potencial invasión a la privacidad.

El buzón que jamás paraba de crecer (hasta que paró de hacerlo)

En el primer aniversario de Gmail, el administrador de producto de Gmail™ anunció que la capacidad de Gmail™ se doblaba incluso los dos GB, pero también iba mas allí y revelaba que ese buzón crecería día tras día de figura automática “dándole a la gente mas y mas espacio para siempre”.

Espacio

Efectivamente, el espacio crecía a cada instante. En la página de principio se indicaba la capacidad libre en cada momento, al lado de la cual aparecía el mensaje “(y contando”), que dejaba claras las intenciones de Google™ a la hora de mantener su promesa.

El ritmo de crecimiento del buzón crecía a cuatro bytes por segundo, que no eran demasiados incluso que uno comprobaba cómo a medida que pasaba el período esa capacidad ciertamente se dejaba notar en los buzones de correo. En un mes el buzón crecía en mas de diez MB, y en un año lo hacía en 123,6 Mbytes.

Eso no impidió que Gmail™ ofreciera subidas repentinas de la capacidad de su buzón, y de hecho esas subidas producieron que el buzón creciera demasiado mas de lo que lo hubiera hecho con el ritmo de crecimiento normal que habían impuesto con aquel sistema.

Así, en abril de 2012 esa capacidad pasó de los 7,5 GB(Gigabyte) a los que llegaban esos buzones incluso los diez GB, algo que coincidió con el lanzamiento de Google™ Drive. Un año mas tarde Google™ anunció que las capacidades de sus servicios Gmail, Drive y Google+ Photos se unificaba en alguna unidad virtual de quince Gb que se podía compartir entre esos servicios.

Aunque Google™ después ofrecería distintas promociones para aumentar esa capacidad algo más de figura gratuita, la compañia acabaría dejando detenido el crecimiento en esos quince GB(Gigabyte) que son el “plan por defecto” de su oferta actual de Google™ Drive, que propone 100 GB(Gigabyte) a 19,99 euros al año y uno TB a 99,99 euros al año.

Aquel crecimiento infinito del buzón lo lo fue tanto, pero mientras demasiado período nos conquistó con la idea de que podría serlo. Hoy en día Gmail™ sigue siendo fiel a su herencia y es desde después un referido en el segmento de los servicios de usuarios de correo web, pero tras todo este período las novedades en el servicio son demasiado menos frecuentes (Gmail Labs siguen dotando al servicio de esa personalidad original).

A ello se unen las crecientes críticas a la privacidad que afectan no ya a Gmail™ sino a prácticamente todos los artículos y servicios desarrollados por Google. Y sin embargo, Gmail™ mantiene buena parte de la hechicería original. Lástima, eso sí, que el buzón no siga creciendo.

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