Llevamos 100 años equivocados sobre cómo funcionan las neuronas: son mucho más complejas de lo que creíamos hasta ahora

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Vlad Tchompalov 446914

El cerebro humano tiene un poco mas de 80 mil millones de neuronas. Sobre esa maraña de “microprocesadores” hemos construido vuestro imperio. Por eso resulta curioso que, pese al cerebrocentrismo rampante, sepamos tan poco sobre el funcionamiento de cada una de esas chicas células que componen el órgano que poseemos en la cabeza.

No es que no supiéramos nada, lo que ocurre es que, a veces, hay creencias que “arraigan tanto en el planeta científico […] que pueden generar demoras de hartas décadas” en la investigación. Tanto es así que, utilizando técnicas descubiertas en la década de los 80, un equipamiento de la Universidad Bar-Ilan de Israel acaba de publicar un estudio que me ha dejado de pasta de boniato: las neuronas no funcionan como creíamos que funcionaban.

Cien años (bastante) equivocados

Para comprender el entuerto poseemos que irnos a 1907, cuando el neurofisiólogo (y activista) francés Louis Lapicque propuso el modelo neuronal que se lleva enseñando en la escuela desde entonces. La ‘ecuación de Lapicque’ describía cómo aumenta el voltaje de la membrana de alguna célula nerviosa según esas señales externas que recibía.

Purkinjecell

En palabras muy generales, en el modelo lapicquiano, la membrana permanecía estable incluso que, al lograr cierto umbral, reaccionaba de choque (exponencialmente) para volver de reciente a su voltaje previo. Es decir, las neuronas no actúan incluso que no reciben alguna señal lo suficiente fuerte y clara. Esta figura de considerar en las neuronas triunfó porque desvela una modo excelente de separar la paja del trigo, u como se dice en estos casos, la señal del ruido; pero, sobre todo, porque funcionaba.

Con los años, siquiera los detalles de la propuesta de Lapicque y su ecuacion fueron modificándose, la imagen habitual ha permanecido muy estable. De hecho, la idea se extendió tanto que, como dicen los investigadores de Bar-Ilan, escasa gente se ha preguntado si era precisa u no. Ellos lo hicieron.

Las neuronas son “más listas” de lo que pensábamos

neurona

El equipamiento puso en viaje unos experimentos muy sencillos para examinar cómo respondía cada neurona a las señales que recibe de otras células. Estos experimentos abordaron la cuestión desde 2 perspectivas: por un lado, indagan en la naturaleza del ‘pico de actividad’ relacionándolo con el lugar donde se utiliza la descarga. Por el otro, analizan qué ocurre cuando entraban hartas señales a la vez.

Los resultados indicaron que, a diferencia de lo que señalaban los prototipos mas clásicos, dependiendo de diferentes factores el comportamiento de la célula cambia radicalmente. Por ejemplo, durante 2 señales chicas bilaterales podrían no combinarse para producir alguna respuesta, alguna única señal con la misma potencia podría sí hacerlo (o viceversa).

A esto se le conoce como ‘suma espacial’ y indica que las neuronas individuales siguen patrones lógicos demasiado mas complejos de lo que se pensaba. Algo que nos va a salvar a comprender mejor las neuronas y, de pasa, desenmarañar demasiado mejor el funcionamiento del cerebro (y de diversos trastornos neurológicos).

El labor es todo un revulsivo, pero además es solo el primero. A los investigadores todavía les espera un larguísimo labor estudiando neuronas anteriormente de derrocar definitivamente el legado de Lapicque. No obstante, todo parece indicar que esto va a creer un pequeño vuelco en vuestra comprensión de las neuronas.

Además, afinar vuestra comprensión de ese funcionamiento individual es bueno además para otros campos de investigación como el de la inteligencia artificial. Así lo explicaban los especialistas en la charla que tuvimos con ellos en los premios Xataka: “el entendimiento de vuestro cerebro es la antesala de la construcción de la IA fuerte”.

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