Lo dimos por extinto hace un siglo… pero “el insecto más raro del mundo” ha vuelto a aparecer

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Hace ahorita casi 100 años, en 1920, la comunidad científica dio por extinguido al insecto palo de la isla de Lord Howe. Este animal, un bicho de dimensiones considerables (los machos alcanzan los quince centímetros y pesan incluso 25 gramos, y las hembras son todavía mayores), había vivido en esa isla mientras siglos incluso que la plaga de ratas que bajaron del barco británico Makambo en 1918 arrasaron con sus huevos.

Sus números bajaron incluso desaparecer y nadie volvió a verlos… incluso que décadas después, en 2001, volvieron a ser avistados en otra isla, Pirámide Ball, a unos veinte kilómetros de distancia. Nadie sabe cómo llegaron incluso allí, pero allá estaban: 24 recientes ejemplares, los únicos que quedaban, convirtiéndose así en “el insecto mas extraño del mundo” para la comunidad científica y para el planeta entero.

Pero, ¿eran los mismos, u eran otros tremendamente parecidos? Para saberlo, fue necesario capturar un ejemplar y llevarlo vivo a un laboratorio donde hacer un análisis de ADN y compararlo con el de los insectos originales para aclarar la duda. Una tarea nada sencilla por su escasez y fragilidad.

Es oficial: el “insecto mas extraño del mundo” ha vuelto

Esta semana, un estudio publicado en la revista Current Biology lo ha hecho oficial: los ejemplares vivos atrapados en Pirámide Ball se diferencian genéticamente menos de un 1% de los originales de la isla de Lord Howe, alguna diferencia considerada dentro del rango que pueden presentar 2 individuos de la misma especie.

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Los científicos aclaran que esto significa que hay prestaciones de reintroducir el insecto en su hábitat natural. Pero esto quiere decir además que el insecto palo de la isla de Lord Howe sale de alguna lista, la de los animales extintos, para entrar en otra mas interesante: la de las especies lázaro, que igual que el personaje del que toman su nombre, volvieron a la vida después de ser dadas por muertas.

Otras especies que volvieron de la extinción

Una de esas especies es el celacanto, un pez al que muy bien podríamos declarar campeón al escondite. Su presencia se conocía gracias a los fósiles, pero se lo daba por desaparecido desde el Cretácico, hace unos 65 millones de años. En 1938 un conjunto de pescadores atrapó un ejemplar vivo junto a las costas de Sudáfrica, obligando a los científicos a replantear su estatus.

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Puesto que declarar un animal extinto es alguna decisión humana, esta determinaciónes a veces puede ser errónea. Ocurrió con el jabalí orejudo, original de alguna chica zona de Sudamérica ocupada por selva que pertenece en parte a Paraguay, en parte a Bolivia y en parte a Argentina. Descrito en 1930 gracias a sus fósiles, se consideraba extinto incluso que en los años 70 se descubrieron diversos ejemplares vivos. Parece ser que la población local los conocía perfectamente, pero nadie se había intranquilo de enseñárselos a los científicos.

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El caso del carricero picudo además es señalable porque no es solo que volviese de la extinción, es que el mero hecho de descubrirlo fue un desafío. Fue descrito por primera vez tras la observación de un solo ejemplar en la India en 1867, y luego… nada. Pasaron 139 años incluso que fue avistado otro ejemplar en 2006. Durante ese tiempo, este pájaro se dio por extinguido. Más delante se descubrió un tercer ejemplar, disecado, adentro de la colección de un museo británico.

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Fotos | Wikipedia™ y Agencia Sinc
En Xataka | Sin quererlo, los científicos están ayudando a los cazadores furtivos a acabar con especies en riesgo de extinción

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