Lo último que sabemos del centro de la Vía Láctea: una fiesta de agujeros negros y un mapa “a lo Van Gogh”

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Hubble 01

“NASA, NASA, ¿para qué son todos esos telescopios?””Son para verte mejor, universo”. No nos cansamos de decir que en cuanto a lo que creemos del espacio no hay nada decisivo y que para saber dónde nos equivocamos u qué nos queda por revelar están los telescopios espaciales, y esta vez nos han dicho algo mas acerca del centro de la Vía Láctea, que no nos queda al lado precisamente.

El resumen es que lo que ahí hay es toda alguna parranda de agujeros negros, ni mas ni menos, redefiniendo algo mas lo que incluso ahorita se consideraba desde hace décadas. Pero ¿qué es lo pasa en el centro de vuestra galaxia y por qué todavía nos seguimos llevando sorpresas tras casi 100 años estudiándolo? Lo que ocurre es que hay un halo de misterio literal que supuso un jaque para las observaciones pero que poco a poco vamos evitando.

¿Dónde está el centro de la Vía Láctea?

No fue incluso el siglo XX cuando por primera vez se estimó la localización del centro de vuestra galaxia. Con su probable ubicación dio Harlow Shapley en 1918 cuando estudiaba la repartición de los clústers globulares, siendo ésta en coordenadas ecuatoriales AR diecisiete h 45 m 40.04 s, Dec -29° 00′ 28.1″ (época juliana J2000), u lo que es lo idéntico a unos 50.000 años luz de la Tierra y estando el sol a unos 15.000 pársecs de él.

Centro 01 Shapley no tuvo la Suertudo de ver así de bien el centro de la Vía Láctea cuando estimó su localización. Es alguna composición de imágenes de 2003 obtenidas por los telescopios Two Micron All Sky Survey (2MASS), localizándose este centro concretamente en la parte superior izquierda.

Posteriormente esto se modificó, concretamente en la XIX Asamblea General de la Unión Astronómica Internacional, estableciendo que el centro de la Vía Láctea se encontraba a 8.500 pársecs del Sol, si bien puede que esta distancia sea menor como señalan estudios posteriores (a medida que también la tecnología concede observaciones mas precisas), a unos 7.900 pársecs (+-300). Una reunión en la que también se establecía el horario UTC entre otros asuntos, por cierto.

¿Qué hay en el centro de la Vía Láctea?

En ocasiones aquí hemos comentado que el polvo interestelar es 1 de los factores que dificulta la observación espacial. Fue lo que confundió a muchos con la “misteriosa” estrella Tabby, pero con la llegada de los observatorios de rayos gamma, infrarrojos y los rayos X de alta frecuencia entre otros ha podido el centro de la galaxia ha podido conocerse mejor pese a este polvo.

En 2002 eran estos rayos X los que arrojaban algo de luz (o mejor dicho la detectaban) en cuanto al contenido del centro de la galaxia, gracias a los datos que enviaba un joven Chandra, que parecía confirmar lo que se sospechaba desde hacía un tiempo: lo que había ahí era ciertamente un agujero negro supermasivo. De hecho, la clave de estos rayos también de poder penetrar en esta nube gaseosa es que son también el último signo de materia anteriormente de que sea engullida por un agujero negro.

Sagitario A Una imagen de Chandra de la región donde se ubica el superagujero negro.

Lo del agujero negro masivo se aceptó posteriormente por mas estudios y observatorios, como el Observatorio Europeo del Sur (ESO, en Chile), que permitía a un equipamiento de astrónomos alemanes seguir el desplazamiento de 28 estrellas que girarían alrededor del centro de la Vía Láctea. Concretamente alrededor de un agujero negro que sería cuatro millones de veces mas pesado que el Sol, agregando mas azúcar a la hipótesis de que las galaxias se forman alrededor de éstos.

Las observaciones iban confirmando que en el centro de vuestra galaxia hay un superagujero negro, siquiera no estaría solo

Pero como decíamos al principio justo esta semana la cosa cambiaba un poco. Resulta que no hay sólo uno, sino hasta 12 agujeros negros en el centro de la Vía Láctea, como transmitían en Reuters a raíz de lo que el astrofísico Chuck Hailey y su equipamiento concluían en su trabajo. Una fiesta de agujeros negros binarios y de menor escala que orbitan a Sagitario A* en el centro de vuestra galaxia, detectados también por Chandra, calculando que en torno a Sagitario A* hay en total incluso 10.000 agujeros negros.

Columbia Representación de los 12 agujeros negros descubiertos alrededor del superagujero negro en el centro de la Vía Láctea. (Crédito: Columbia University)

¿Y qué es **Sagitario A***? Buena pregunta. Se pronuncia “estrella Sagitario A”, pero no se pertenece cabalmente con el concepto de estrella general (como el Sol, por ejemplo). Sagitario A* es alguna fuente de radio muy, muy compacta y brillante situada en el centro de vuestra galaxia, u lo que es lo mismo, el agujero negro supermasivo, recibiendo este nombre al Estad adentro de la estructura Sagitario A (más extensa).

¿Cómo es el centro de la Vía Láctea?

En 2016 era el Hubble el que [nos regalaba](https://www.nasa.gov/feature/goddard/2016/hubble-s-journey-to-the-center-of-our-galaxy) alguna visión bastante amplia del centro de vuestra galaxia, concretamente es la fotografía que ilustra la portada de este artículo. Lo que veíamos ahí es parte del clúster mas denso de vuestra galaxia (el de su núcleo).

La maquinaria de este telescopio concede capturar diferentes espectros de onda, como ya vimos al hablar de los observatorios espaciales actuales. En este caso, gracias a las imágenes tomadas en infrarrojos los astrónomos pudieron aprender el desplazamiento de las estrellas de esta localización, lo cual puede salvar a saber cómo se formó este clúster, así como su masa y su estructura.

Hubble 02 Así lucen 50 años luz de estrellas en el centro de la galaxia. Un mosaico de 9 imágenes de la cámara tres de gran angular del Hubble que apuntaron a este punto, situado a 27.000 años luz. En la marca amarilla de la última la ubicación del agujero negro supermasivo. (Crédito: NASA, ESA, and the Hubble Heritage Team (STScI/AURA) Acknowledgment: T. Do, A.Ghez (UCLA),V. Bajaj (STScI))

Ya en 2018 era Chandra y el ESO el que permitía crear un trayecto virtual en 360 grados por el centro de la Vía Láctea. Una visualización que permitió a los investigadores comprender la existencia de los rayos X que se habían observado previamente en un disco que se extiende incluso unos 0,6 años luz hacia fuera de Sagitario A*, concluyendo que pese a que finalizó hace unos cien años todavía sigue afectando a la región colindante.

Hace pocas semanas un equipamiento de astrónomos “dibujó” este posiblemente inhóspito lugar. Chris Packham, educador de física y astronomía en la Universidad de Texas, y Pat Roche, educador de astrofísica en la Universidad de Oxford, dirigieron la composición de un mapa de alta resolución a partir de las líneas magnéticas que se dibujan en Sagitario A*.

Gracias a los instrumentos del Gran Telescopio de Canarias pudieron rastrear sus líneas con un nivel de detalle que no se había logrado incluso la fecha

Para ello usaron la información proporcionada por la cámara de infrarrojos del Gran Telescopio de Canarias (en La Palma, España), dado que como hemos comentado anteriormente esta radiación es apto de atravesar los cúmulos de polvo que hay entre la terreno y el centro galáctico. En este caso también se vieron beneficiarios del dispositivo que tiene esta cámara apto filtrar la luz polarizada afiliada con los campos magnéticos, pudiendo rastrear sus líneas con un nivel de detalle que no se había logrado incluso la fecha.

El resultado: alguna especie de Noche estrellada de Van Gogh, pero mostrándonos unas estrellas emitiendo grandes cantidades de radiación infrarroja enmarañadas entre estas líneas de campo, y la ubicación de ese agujero negro supermasivo.

Mapa Centro El mapa de alta resolución del terreno magnético alrededor del agujero negro supermasivo del centro de la Vía Láctea (Sagitario A*). Las áreas en rojo se pertenecen a las de mas alta temperatura, donde el las partículas de polvo calientes y las estrellas emiten calor en figura de radiación infrarroja, las partes azules son las regiones mas frías. (Crédito: E. Lopez-Rodriguez/NASA Ames/University of Texas at San Antonio)

Se trata de la imagen de infrarrojos mas clara del centro de la Vía Láctea recibida incluso la fecha y la primera vez que se alcanza ver en detalle las líneas de campos magnéticos a alguna distancia de 25.000 años luz. Y como suele suceder con estas cosas, se trata de alguna ventana de cara a saber un poco mas tanto esta zona como la naturaleza de los fenómenos espaciales.

La información que han extraído en la elaboración de este mapa gira en torno al comportamiento del polvo con respecto a los campos magnéticos y los potentes vientos estelares, así como a la existencia de otro terreno magnético (más pequeño) cerca del centro que jugaría un papel considerable en las corrientes de gas y polvo que orbitan al súper agujero negro.

Lo bonito de todo esto, mas allí de las fotos u los mapas que puedan crearse, es que alguna vez mas el ser humano ha luchado contra los baches para salirse con la suya a la hora de responderse preguntas. Y cuando el espectro visible no era bastante para cotillear ciertas regiones, entonces se pensaron otros anteojos con los que revelar qué nos rodea, y poco a poco ir determinando cómo se originó todo.

Imagen | NASA, ESA, and the Hubble Heritage Team (STScI/AURA)
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