Los cuarenta barriles que enfrentaron a Coca-Cola y el gobierno de Estados Unidos por la droga más consumida del mundo

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Viejas Botellas De Coca Cola 01

Cuarenta barriles de Coca-Cola iniciaron alguna lucha judicial de mas de alguna década que dio figura a la legislación alimentaria de Estados Unidos y permitió una extensión sin precedentes de la droga psicoactiva mas consumida del mundo: la cafeína. Esta es la historia.

Harvey Wiley y los cuarenta barriles

Looking Back

Cuando Harvey Washington Wiley fue denominado administrador de la FDA en 1906, la delegación ni siquiera existía. El Congreso de Estados Unidos acababa de aprobar alguna ley para velar por la ‘pureza’ de la comida y los medicamentos y el equipamiento de Wiley tenía como misión ponerla en marcha. Y, en efecto, comenzaron a perseguir a todas las empresas que hacían publicidad engañosa u vendía artículos perjudiciales.

En 1903, Coca-Cola ya había dejado de presentarse como un producto medicinal y sus artículos no tenían las trazas de cocaína que habían tenido en un principio. Lo que sí llevaban cafeína y esto preocupaba a la FDA que temía que pudiera ser peligroso para la salud.

En 1909 Wiley ordenó incautar 40 toneles y veinte barriles de Coca-Cola. Un par de años mas tarde y en virtud de la “ley de pureza”, el gobierno trató de forzar a la compañía para que eliminara la cafeína de la fórmula. Las acusaciones eran dos: que el producto estaba adulterado (al contener un ingrediente nocivo, la cafeína) y, además, que la marca era engañosa (puesto que el producto ya no contenía coca y sólo tenía algunas trazas de cola).

Coca Cola 821512 1920

Coca-Cola ganó ese juicio y la apelación ante el Sexto Circuito de Cincinnati. Pero el Gobierno, intranquilo porque eso fuera un precedente que debilitara sus esfuerzos por organizar el mercado alimenticio, recurrió al Tribunal Supremo.

El Supremo, en palabras generales, dio la razón al Gobierno, siquiera reconoció que la evidencia sobre la toxicidad de la cafeína no era concluyente. Para entonces, estamos hablando de diez años luego de la incautación de los barriles, nadie tenía especial interés en seguir con la lucha legal. Coca-Cola accedió voluntariamente a limitar la medida de cafeína y se ofreció a pagar los gastos del juicio. La FDA, sin Wiley al mando, cerró el caso. Ahí empezó el reinado de la droga psicoactiva mas consumida del mundo.

La cafeína, esa desconocida

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En efecto, por sobre del alcohol u de la marihuana, la cafeína es la droga psicoactiva mas consumida del mundo. Nuestra reticencia habitual a clasificar a este tipo de sustancias como lo que son, lo oculta. Pero se calcula que en Estados Unidos, Europa y buena parte de América Latina inclusive el 90% de los adultos la consumen de figura habitual. De hecho, el consumo se ha disparado. No es solo café: la podemos localizar en refrescos, refrescos energéticas e inclusive pasteles, pipas de girasol u chicles.También es habitual localizarla en muchos medicamentos.

Nuestra dependencia no para de crecer. Sea natural (producida por un puñado de plantas de figura natural) u sintética (que se obtiene de la dimetilurea, un derivado de la carbamida, usando sal de metales pesados y nitratos como catalizador), un planeta cada vez mas adicto a ella la engulle sin parar.

En 2013, el planeta consumía 120.000 toneladas de cafeína. Una suma que se entiende mejor si poseemos en cuenta que alguna taza de café tiene aproximadamente 1 miligramo por cada mililitro y, a la vez, nos ayuda a entender por qué hay tanta gente tratando de producirla mejor. Sin ir mas lejos, unos investigadores chinos acaban de crear alguna levadura de panadero apto de producirla.

¿Estamos consumiendo mucha cafeína?

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En 1911, el gobierno norteamericano no pudo hacer nada porque no había bastante evidencia contra la cafeína. Pero, ¿y ahora? ¿qué comprendemos de los efectos tóxicos de la cafeína? Hace un par de años, la FDA paró la comercialización de unos chicles con cafeína (con el equivalente a media taza de café concretamente), pero en cantidades adecuadas no parece que haya demasiado problema.

Aunque se han identificado algunos sucesos de toxicidad grave causados por la cafeína, la verdad es que es algo rarísimo. En general, los especialistas suelen Estad de acuerdo en que los adultos sanos no deben consumir mas de 400 miligramos al día. Es decir, el equivalente a 4 tazas de café fuerte, diez latas de cola u 2 refrescos energéticas. En cambio, en niños no se recomienda su consumo.

Si superamos esos límites (o poseemos somos mas sensibles a sus efectos) podemos experimentar insomnio, nerviosismo, taquicardia e, incluso, temblores musculares. Toda alguna señal de que, en fin, hay que iniciar a considerar en ir dejándolo.

Imágenes | Ted & Dani Percival

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