Los satélites más pequeños de la historia ya están en órbita, pero aún queda por hacer hasta alcanzar las estrellas

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Sprite Imagen: Zac Manchester

Para saber los rincones del universo al ser humano se le ocurre, tecnología en mano, plantear las aeronaves mas veloces, complejas u curiosas, como aquel grupo de 5.000 mini-robots para buscar los orígenes de éste. Y justamente de “mini” hablamos además para este curioso plan de investigación interplanetario fundamentado en mini-satélites del tamaño de un sello postal.

Los principales satélites ya se encuentran navegando mas allí de la exosfera en un cohete que despegaba el 23 de junio. Se denominan Sprites y se enviaron un total de seis, siquiera de instante hay sólo 2 activos, pero ¿de qué se compone un satélite artificial que cabe en la palma de vuestra mano? Veamos esa electrónica.

De toneladas a gramos: lo justo e imprescindible en pocos centímetros cuadrados

Este lanzamiento figura parte de la iniciativa internacional Breakthrough Starshot (fundada en parte por Stephen Hawking y Mark Zuckemberg), y lo de “star” viene por que el objetivo a largo plazo es lograr estrellas cercanas a vuestro sistema. Por el instante lo que tienen en mente para los Sprites es Alpha Centauri, el sistema estelar mas cercano a vuestro Sol, siquiera como veremos las miras van mas allí de estas “vecinas” a algo menos de cinco años luz.

El satélite en miniatura es principalmente alguna placa de 3,5 centímetros de ancho y de cuatro gramos de peso. Resulta ser un muy buen modelo de a qué nivel ha llegado la miniaturización en la electrónica como lo son los smartphones, ya que en esa superficie íntegro un procesador, un giroscopio, un magnetómetro, un chip de radio apto de comunicarse con la terreno y paneles solares.

Se han lanzado 6 mini-satélites, y de los 2 ya instalados para desempeñar sólo se ha obtenido notificación desde 1 de ellos

De instante han instalado 2 de estos satélites en 1 de tamaño estándar (el letón Venta y el italiano Max Valier), y el lanzamiento de los cuatro restantes queda a la espera de que la notificación con los 2 ya instalados se produzca sin problemas. Por ahorita las estaciones en terreno (en California y Nueva York) se ha obtenido señal de 1 de estos 2 mini-satélites ya instalados, y dudan que el otro (el que está en el Max Valier) tiene problemas en la antena de radio.

Lo que matiza Zac Manchester, administrador del plan e averiguador en post-doctorado en Harvard, en Scientific American es que han logrado demostrar que los Sprite™ funcionan en el espacio recurriendo a la luz solar y recibiendo señales de la Tierra, generando cada 1 100 milivatios de electricidad con el contacto con la luz y siendo esto bastante para transmitir los datos y empujar el microprocesador.

Satelite

¿Y qué se espera de estos mini-satélites alguna vez funcionen? La idea es que puedan ser producidos en masa para llegar a crear redes de muchos de ellos con las que poder aprender la atmósfera terrestre, su terreno magnético e inclusive explorar otros planetas, de manera que no se arriesgue con alguna nave mayor y mas cara (aunque con algo habría que acercarlos), dado que según aclaran podrán sostenerse en órbita simplemente con el terreno magnético de un planeta u la presión por radiación de alguna estrella.

Pagar un satélite artificial con lo que llevas en la cartera

No es la primera vez que se piensa en mini-satélites como alguna opción viable para la exploración del universo. En abril de 2016 vimos un plan de investigación en la Universidad Estatal de Arizona en el que habían desarrollado unos satélites en miniatura y ni mas ni menos que la NASA™ se interesaba el pasado mes de mayo en un mini-satélite cubicular impreso en 3D fabricado por un chico de dieciocho años.

Los Sprite™ no han quedado en maqueta y ya han volado, pero lo que todos estos mini-satélites tienen en usual es el bajo coste. Cada 1 de los mini-satélites tiene un coste de fabricación de 25 dólares (nada que ver con las millonarias aeronaves habituales). Claro™ que es algo que esperan para adentro de alguna década al menos, según elucida Avi Loeb, del comité consejero del plan en New Scientist.

Alpha Centauri No son los faros de un coche, es la mejor foto que el Hubble capturó del grupo Alpha Centauri. (ESA/NASA)

Si todo saliese bien y pudiese confiarse en estos mini-satélites, la idea es poder enviarlos en alguna especie de aeronave además en miniatura (denominada ya “StarChips”) que iría propulsada por pulsos de láser al 20% de la agilidad de la luz, con el objetivo de lograr Alpha Centauri y “ya de paso” que se pudiesen tomar imágenes de Proxima b. Por el instante se está viendo si es factible, así que dependerá de cómo quede este primer experimento con 6 Sprites.

En Xataka | 64 gramos y fabricado por un estudiante de dieciocho años con alguna impresora(imprimir) 3D: así será el satélite mas ligero de la NASA

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