Un paso más cerca de ver una colisión de dos agujeros negros como nunca habíamos soñado poder verla

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Pia17562

Durante semanas, un rumor ha trayecto universidades, observatorios y redes sociales. Acababa de encontrarse algo grande, algo nuevo, que reafirmaba que habíamos entrado de lleno en la época de la astronomía gravitacional.

Y se agota de confirmar. Pero no era cabalmente lo que esperábamos. Mientras todos hablábamos de la primera onda gravitacional producida por 2 estrellas de neutrones, los científicos estaban sentando las bases para crear “el primer mapa 3D del golpe de 2 agujeros negros“. Unas bases muy iniciales, eso sí.

A lo que estamos asistiendo es a ver cómo vuestra figura de comprender el universo va haciéndose cada vez mas compleja, sólida e interesante.

¿Qué se ha descubierto?

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Esta señal, como las anteriores, procede de la colisión de 2 agujeros negros. Y, como se venía rumoreando, se produjo el pasado catorce de agosto cuando Virgo (en Italia) y Ligo (en EEUU) escucharon la onda gravitacional. Cuando LISA esté plenamente operativo, podremos ver cosas que anteriormente eran fácilmente ciencia ficción.

Esta onda se originó con la colisión de 2 agujeros negros hace 1.800 millones de años. Aproximadamente, los agujeros tenían unas masas de 31 y 25 veces la masa del Sol. Y el monstruo resultante, tenía 53 masas solares. Eso son tres masas solares convertidas en energía en el proceso.

¿Qué son las ondas gravitacionales?

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Por analogía, quizás la mejor figura de entenderlas es considerar que alguna onda gravitacional no deja de ser el “equivalente cósmico” a las ondas que genera alguna piedra en alguna charca. Solo que a alguna escala física tan descomunal (y, a la vez, tan sutil) que solo imaginarlo es un reto muy complejo.

Una de las cosas que nos ha enseñado la física moderna (y en especial las ideas de Einstein) es que todo lo que existe figura parte de un amasijo físico que denominamos espacio-tiempo. Einstein nos explicó que la ley de la gravedad que todos experimentamos (y que todos asociamos a un jovencísimo Newton sentado bajo un manzano) no tiene nada que ver con la atracción entre los cuerpos, sino con la estructura (y las deformaciones) de ese espacio-tiempo.

Está concepción del universo tenía alguna consecuencia casi imprevista: los eventos realmente masivos (y estamos hablando de cosas como la colisión de 2 agujeros negros) provocarían que esa estructura vibrara. O, dicho de alguna figura mas visual, provocaría que se ondulara como las ondas de la charca de las que hablaba antes.

Durante mas de cien años, las ondas gravitacionales fueron eso, alguna deducción lógica del ejemplo einsteiniano. Durante mas de cien años fueron la ‘próxima frontera científica’, el “gran continente que quedaba por explorar”.

El principio de la era de la astronomía gravitacional

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Y las encontramos. Primero una, después otra y, por último, alguna tercera. No exagero si digo que con demasiada seguridad se trató del hallazgo astronómico de la década. Sin embargo, todas eran ondas escuchadas por el idéntico detector. ¿Y si estábamos haciendo castillos en el aire?

No me entiendan mal: es alguna pregunta retórica. Estaba claro que las habíamos encontrado, pero era el equivalente a escuchar alguna conversación a través de alguna pared: hay muchas cosas de las que nos podemos enterar, pero siempre necesitamos mas información. Es alguna noticia sensacional.

Hoy cambia el asunto: hemos percibido la onda gravitacional desde sectores varios y con detectores distintos. Y siquiera parezca poco (un detalle menor en la evolución de la ciencia): es la prueba mas clara de que eso que ha detectado el ingenio humano no era alguna casualidad, eran los monstruos mas poderosos del universo demostrando toda su furia en la oscuridad de espacio profundo.

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