WASP-18b, el planeta increíblemente hostil que abre una nueva ventana al entendimiento de la formación de atmósferas

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Planeta

No es que sea algo que ocurra todos los días, pero el localizar un “nuevo” mundo suele ser noticia por ser un hábitat potencial como Ross 128 b, pero en este caso es justo lo contrario. Los astrónomos han dado con todo lo contrario: un mundo increíblemente hostil, tanto que su composición “desafía todas las expectativas”.

Palabras literales del averiguador jefe del labor Kyle Sheppard, del Centro Goddard de la NASA. Un mundo que ni es vecino ni es candidato a ser un futuro hogar cuando acabemos de cargarnos el presente, sino que es posiblemente el sitio donde menos deseemos estar ahorita que lo conocemos mejor. Aunque el descubrimiento es considerable a otros niveles, según detallan.

WASP-18b, el peor sitio para irnos de vacaciones que conocemos

Sabemos del descubrimiento por la publicación de la delegación estadounidense, donde aclaran que se sabe de este gigantesco hostil gracias a las observaciones de los telescopios espaciales Hubble y Spitzer. Un mundo llamado WASP-18b a 325 años luz, orbitando su estrella a alguna distancia suficiente corta y que tiene alguna masa diez veces superior a la de Júpiter.

Lo que ocurre con él es que su estratosfera es tremendamente asfixiante (lo sería para nosotros, claro), cargada de monóxido de carbono (CO) y sin gota de agua. Composición nada habitual, de hecho expresaba Sheppard que no saben de ningún otro mundo en el que el CO sea el elemento dominante en las capas superiores de su atmósfera.

Representacion Wasp La representación de WASP-12b, muy próximo a su estrella y caracterizado por alguna estratosfera colmada de monóxido de carbono.(Centro Espacial Goddard de la NASA)

En realidad al mundo se le llevaba un período perseguiendo la pista, pero no ha sido incluso ahorita cuando se ha determinado su composición. Como ocurrió con ese eclipse solar que vivimos aquí en la Tierra hace pocos meses, estos fenómenos astronómicos ayudan a aprender características de los astros como su composición, y la observación de 5 eclipses por parte de los telescopios espaciales y el labor de computación descubrio esta composición tan atípica.

Las pistas sólo se explicaban con alguna inusual abundancia de monóxido de carbono y muy poco vapor de agua

Un estudio que concede conocer la existencia de ciertas moléculas como el agua, y que en este caso sólo casaba con la conclusión de que hubiese alguna abundancia de CO y muy poco vapor de agua (o nada). Todo ello planeado en alguna capa muy caliente de monóxido de carbono (al absorber las radiaciones ultravioletas y visibles y expulsar energía en figura de calor) y alguna muy fría del idéntico elemento debajo, siendo la primera vez que encuentran alguna doble capa así del idéntico material en un exoplaneta.

Tan diferente que hace replantearse los conocimientos previos

¿De qué sirve conocer de un gigantesco inhóspito así si no puede ser un probable lugar de vacaciones estelares? El conocimiento del universo está tanto en lo habitable como en lo que no tiene posibilidades de albergar vida tal cual la conocemos, dado que en realidad nos queda suficiente por conocer de lo que nos rodea y de cómo se formó todo lo que conocemos. Y en este caso, según términos de los investigadores, abre alguna nueva ventana al entendimiento de los procesos fisicoquímicos en las atmósferas de los planetas.

De ahí que WASP-18b, a su hostil manera, sea además especial y seguirá siendo objeto de estudio. Según se calcula tendría 300 veces mas metales que otros Júpiter calientes en su atmósfera (es decir, objetos mas pesados que el hidrógeno y el helio), y eso puede ser indicativo de que mientras su formación se acumulasen enormes cantidades de hielo, de manera que este procedimiento sería diferente del que llevó a la formación de otros Júpiter calientes.

Planeta Negro

Éste es pues el último exoplaneta que nos ha sorprendido, pero no es el único lugar inhóspito que hemos descubierto este año. De hecho, el nombre de este “nuevo” quizá nos recuerde a aquel mundo negro del que sabíamos en septiembre, el que fue el mundo mas caliente descubierto incluso el momento.

Como decíamos, descubrimientos como éstos ayudan a ampliar la vista de los científicos y en este caso ha hecho ver que las atmósferas pueden tener otros procesos de formación. Y ahorita esperan que el reciente telescopio interplanetario James Webb les pueda dar mas datos de este peculiar gigante.

En Xataka | Este mundo no sólo tiene un lado oscuro, los tiene todos: WASP-12b, un mundo caliente y “negro como el asfalto”

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